In Wolvega draven de paarden als vanouds

Er draven weer paarden op ‘Wolvega’. De gerenoveerde drafbaan moet er één van internationale allure worden.

13-11-2010, Wolvega. Drafbaan in Wolvega. Foto Bas Czerwinski

Acht maanden lang was het stil aan de Drafsportlaan in Wolvega. Paardenkoersen werden al sinds december 2009 niet meer verreden, stallen en ingang waren verankerd met kettingen en bouwondernemingen kwamen al met het idee om de grond op te kopen voor woningbouw.

Maar sinds augustus leeft de drafsport weer in Friesland. De zakenman Casper Veldink en fokker John Bootsman waagden de gok en kochten het failliet verklaarde Drafcentrum Wolvega voor 3,4 miljoen euro. Na maanden van renovatie kon op 28 augustus een herstart worden gemaakt. „Ik zou het niet over mijn hart kunnen verkrijgen als ‘Wolvega’ verdwijnt zonder dat ik er iets aan gedaan heb”, zegt Bootsman. „We willen vijf jaar bekijken of de drafsport hier te redden is. Lukt het niet, dan hebben we het geprobeerd.”

Voor Bootsman, zelf fokker van de Boko-drafpaarden, is de drafbaan in Wolvega „cultureel erfgoed”. Toen hij hoorde dat de drafbaan in financiële problemen verkeerde, wilde hij met de Heerenveense ondernemer Jaap Fikse de baan kopen. „Maar na maanden zat ik via allerlei kleine financiers pas rond één miljoen euro. Tot ik een telefoontje van Casper kreeg. Hij wilde wel helpen met de financiering. Ik dacht aan een tonnetje, misschien twee. Nee, hij wilde de baan volledig opkopen.”

Maar met het overnemen van de baan, wedhal en stallen waren Veldink en Bootsman er nog niet. Liefhebbers van de drafsport komen nog maar zelden naar Nederlandse banen. De opbrengsten van de weddenschappen, waar de banen een percentage van 25 procent over ontvangen, liep de laatste twintig jaar sterk terug. Door het verdwijnen van sponsoren was er steeds minder prijzengeld beschikbaar. Goede paarden en pikeurs weken uit naar Duitsland en Frankrijk.

Dus werd er nog eens drie miljoen euro geïnvesteerd in een complete renovatie. De baan werd grondig vernieuwd, de wedhal en de businessruimte kregen een complete facelift. De twee eigenaren verhuren de baan nu voor koersdagen aan de stichting Victoria Park Wolvega.

„Koersen kijken op Wolvega moet weer een avondje uit worden”, zegt Veldink. De man die zijn geld verdiende met de verkoop van Ursus-wodka praat vol elan over zijn project. „Voorheen zou je vrienden of zakenrelaties niet snel meenemen naar dit park. Maar met de investeringen die we gedaan hebben, moet ‘Wolvega’ weer een plek worden waar je graag naar toe gaat.”

Met slechts veertig dagen om wedstrijden te organiseren, wil Veldink op de andere dagen het park exploiteren als een voetbalstadion. „Dankzij de verbouwing kunnen we mensen nu ook die 325 andere dagen in het jaar iets bieden. Verenigingen kunnen de wedhal afhuren, bedrijven kunnen de businessruimte gebruiken voor zakenlunches.”

Toch moet de drafsport het park financieel kunnen dragen. Om te zorgen voor een kwaliteitsimpuls hebben de twee mannen het prijzengeld uit eigen zak verdubbeld. „Dat blijven we niet doen hoor”, zegt Bootsman. „We hopen op een sneeuwballeneffect. Inmiddels hebben we al zestig reclameborden langs de kant van de baan staan, dus er is vooruitgang. Langzaam maar zeker raken meer bedrijven geïnteresseerd, dat zien we aan de stijging van het aantal leden van de businessclub. ”

Het grootste probleem voor Veldink en Bootsman zit ’m in het gokken. De omzet van wedstrijddagen bedraagt op dit moment rond de veertigduizend euro. Dat moet zestigduizend euro worden. Om de omzet bij de totalisator een handje te helpen sloot ‘Wolvega’ een contract af met de Franse bond Cheval Français, die onder andere de paardenzender Equidia bezit. Vanaf januari worden er op vrijdagavond koersen verreden waarop Fransen ook kunnen gokken.

Als gokken het uitgangspunt was geweest, hadden Veldink en Bootsman eerder het noodlijdende Duindigt geholpen. „Die Fransen wedden op alles, noorderlingen zijn geen echte gokkers”, aldus Veldink. Bootsman: „Het blijft een feit: gokkers zitten voornamelijk in Den Haag en omgeving. Maar alle paarden en trainers zitten in het noorden. De sport valt of staat met de kwaliteit van de paarden. De drafsport zou eerder zonder Duindigt kunnen dan zonder ‘Wolvega’.”

Morgen wordt in Wolvega de Prijs der Giganten gehouden, één van de grote koersen uit het verleden die dankzij de financiële impuls weer toppaarden aantrekt. Een voorbeeld is de Zweed Victoria Sisu. Bootsman: „Toen ik hoorde dat hij op de baan van Vincennes zou koersen, belde ik haar trainer Petri Salmela. ‘Kom even langs Friesland, strijk een mooi prijzengeld op en rijd dan door’. Voor paarden van dat niveau komen liefhebbers graag langs om een gokje te wagen.”

De eigenaren willen niet te snel te werk gaan. Veldink: „ We hebben een paar jaar de tijd om te bouwen aan een winstgevende drafbaan. Goede paarden, mooie programma’s, interessant voor fokkers, pikeurs en toeschouwers.”