Het meisje dat Diana doet vergeten

Kate Middleton wears her engagement ring which once belonged to Diana, Princess of Wales, on the day her engagement to Prince William was announced in London Tuesday Nov.16, 2010. Prince William revealed that he proposed using the engagement ring of his mother, Diana, Princess of Wales, to make sure Diana "didn't miss out on the excitement". William and his long-term girlfriend got engaged on holiday in Kenya last month and will marry next year. (AP Photo/Arthur Edwards, pool) AP

De vergelijking met prinses Diana werd gisteren onmiddellijk gemaakt. Nog vóór prins William vertelde dat de ring aan de vinger van zijn verloofde Catherine (Kate) Middleton, de verlovingsring van zijn overleden moeder was.

Daar stond zij. Het gewone burgermeisje dat zich nu moet voegen naar het protocol van de stijve en weinig emotionele Britse koninklijke familie. Het beeld deed denken aan Diana, maar dan in de tijd ná haar scheiding , toen zij het leven in de koninklijke familie verstikkend noemde.

Veel herinnerde aan het sprookjeshuwelijk dat zo tragisch uiteenspatte. Zelfs de blauwe jurk van Kate leek op die van Williams moeder in de jaren tachtig. Het Britse volk krijgt weer een prinselijk paar om te vrezen en van te houden. Iedereen wil weten of de nieuwe prinses de monarchie tragiek gaat brengen, of eindelijk smetteloos geluk.

Maar prins William heeft geleerd van het verleden, zo zei hij gisteren: „We scheppen onze eigen toekomst.” Kate bekende dat het „enigszins intimiderend” was lid te worden van de koninklijke familie. Maar ze liet zich ontspannen interviewen en fotograferen.

De eerste woorden van het paar lieten al zien dat hun relatie van een andere orde is dan die van kroonprins Charles en Lady Diana Spencer. Charles antwoordde in 1981 op de vraag ‘Bent u verliefd’ : ‘Ja, wat dat ook moge betekenen’. Achteraf bleek dat te betekenen dat hij van een ander hield. Zijn zoon zei gisteren dat zijn toekomstige bruid „heel veel gewoonten heeft waarom ik moet lachen”, en „grappig is en nuchter”. Kate noemde William „loyaal en een grote steun”.

Ze maken de indruk dat ze op hun gemak zijn in elkaars aanwezigheid. William en Kate zijn al acht jaar samen; ze leerden elkaar kennen tijdens hun studententijd. Beiden studeerden kunstgeschiedenis aan St. Andrews University in Schotland. Zij waren huisgenoten toen ze verliefd werden.

Er zijn meer verschillen. Kate (28) is een stuk ouder dan Diana was toen die zich verloofde met Charles – Diana was negentien. En Kate komt in tegenstelling tot Diana uit een gezin dat wordt omschreven als stabiel en gelukkig.

Haar ouders, Michael en Carole, zijn selfmade miljonairs. Vanuit een omgebouwde schuur in het dorpje Bucklebury in Berkshire verkopen ze slingers, ballonnen en andere spullen voor kinderfeestjes. Zus Pippa (27) bestiert een bijbehorend tijdschrift, broer James (23) doet de catering. 0ok Kate werkt – na een korte loopbaan als inkoper voor modemerk Jigsaw – bij Party Pieces.

Boze tongen in Britse tabloids beweerden lang dat moeder Middleton de reden was dat William Kate niet ten huwelijk vroeg. Zij zou haar dochter naar St. Andrews hebben gestuurd opdat ze de prins aan de haak kon slaan. En de voormalig stewardess, wier ouders mijnwerkers waren, zou koningin Elizabeth voor het hoofd hebben gestoten door tijdens een tuinfeestje kauwgom te kauwen en de verkeerde woorden te gebruiken: ‘toilet’ in plaats van ‘lavatory’.

Maar middle class herkenbaarheid is ook de reden dat veel Britten Kate hebben omarmd: was Diana de ‘People’s Princess’, Kate is de ‘Princess of the People’. Een gewoon, intelligent, sportief meisje, dat zich al die jaren bescheiden heeft opgesteld en zich nooit in het openbaar heeft uitgelaten over haar relatie met William. Ook gisteren zei ze niets over het moment van het aanzoek te willen vertellen: „Dat is privé.”

Dat betekent niet dat ze geen voer was voor paparazzi. De eerste beelden van Kate verschenen in april 2004, toen The Sun afspraken over de privacy van de prins tijdens zijn studiejaren schond met foto’s in de Zwitserse sneeuw.

Daarmee was de jacht op Kate geopend. De eerste zoen, de eerste ontmoeting met de ouders, de eerste keer bij de koningin, zelfs in de bus werd ze gefotografeerd. Naar verluidt tot afschuw van William, die paparazzi de schuld geeft van de dood van zijn moeder. Diana kwam om het leven bij een auto-ongeluk in Parijs, terwijl ze werd achtervolgd door fotografen. Een foto van Kate, gemaakt toen zij koffie kocht op weg naar haar werk, leidde volgens sommigen in 2007 tot een korte breuk tussen Kate en William.

Toch kan Kate volgens bekenden met de druk omgaan, en weet door de afgelopen jaren al enigszins wat haar te wachten staat. Ze wordt geroemd om haar zelfvertrouwen en evenwichtigheid. Dit opnieuw in tegenstelling tot Diana, die in haar eerste jaren verlegen overkwam en bloosde als er foto’s werden genomen. Toen iemand opmerkte dat Kate geluk had met William, zou ze gezegd hebben dat „hij geluk heeft dat hij met mij mag uitgaan”.

De druk op William en Kate is ook minder groot. Kate’s William is nog steeds tweede in lijn voor de troon – Diana’s Charles was destijds al jaren troonopvolger: sinds zijn derde. William kan de komende jaren min of meer zijn eigen carrière vervolgen als piloot van een reddingshelikopter. Het verloofde paar gaat samenwonen in Noord-Wales, vlak bij de luchtmachtbasis waar William werkt.

Het huwelijk volgt in het voorjaar of de zomer van volgend jaar. Speculaties over de datum, de jurk en de locaties zijn sinds gisteren volop gaande.

Titia Ketelaar