Een gewoon burgermeisje

De Britse prins William trouwt volgend jaar met zijn verloofde Kate Middleton.

De vergelijking met zijn moeder Diana werd gisteren onmiddellijk gemaakt.

This image made available in London by Aynsley China shows one of a series of designs for a new range of china pieces which went into production Tuesday Nov. 16, 2010, following the announcement of Prince William and Kate Middleton's engagement. Royal officials announced that Prince William, who is second in line to the throne, and Kate Middleton will marry next spring or summer in London.(AP Photo/Aynsley China, ho) EDITORIAL USE ONLY: AP

De vergelijking met prinses Diana werd gisteren onmiddellijk gemaakt, nog vóór prins William vertelde dat de ring die zijn verloofde Catherine (Kate) Middleton droeg, de verlovingsring was van zijn overleden moeder.

Maar de eerste woorden van het paar lieten zien dat hun relatie van een andere orde is dan die van kroonprins Charles en Lady Diana Spencer. Charles gaf in 1981 op de vraag ‘bent u verliefd’ als antwoord ‘ja, wat dat ook moge betekenen’. Achteraf bleek dat te betekenen dat hij van een ander hield. Zijn zoon zei gisteren dat zijn toekomstige bruid „heel veel gewoonten heeft waarom ik moet lachen”, en „grappig is en nuchter”. Kate noemde William „loyaal en een grote steun”.

Ze leken op elkaar ingespeeld en – op de vele flitsen van fotocamera’s na – op hun gemak in elkaars aanwezigheid. William en Kate zijn al acht jaar samen; ze leerden elkaar kennen tijdens hun studententijd. Beiden studeerden kunstgeschiedenis aan St. Andrews University in Schotland, en waren huisgenoten toen ze verliefd werden.

Er zijn meer verschillen. Kate (28) is een stuk ouder dan Diana was toen die zich verloofde met Charles – Diana was negentien. En Kate komt in tegenstelling tot Diana uit een gezin dat wordt omschreven als stabiel en gelukkig. Haar ouders, Michael en Carole, zijn selfmade miljonairs. Vanuit een omgebouwde schuur in het dorpje Bucklebury in Berkshire verkopen ze slingers, ballonnen en andere spullen voor kinderfeestjes. Zus Pippa (27) bestiert een bijbehorend tijdschrift, broer James (23) doet de catering, en ook Kate werkt – na een korte tijd als inkoper voor modemerk Jigsaw – voor Party Pieces.

Boze tongen in de op sensatie beluste Britse tabloids beweerden lang dat moeder Middleton de reden was dat William Kate niet ten huwelijk vroeg. Zij zou haar dochter naar St. Andrews hebben gestuurd zodat ze de prins aan de haak kon slaan. En deze voormalig stewardess, wier ouders mijnwerkers waren, zou koningin Elizabeth voor het hoofd hebben gestoten door tijdens een tuinfeestje kauwgom te kauwen en de verkeerde woorden te gebruiken: ‘toilet’ in plaats van ‘lavatory’.

Maar dat is tegelijk ook de reden dat veel Britten Kate hebben omarmd: was Diana de ‘People’s Princess’, Kate is de ‘Princess of the People’. Een gewoon, intelligent, sportief burgermeisje, dat zich al die jaren bescheiden heeft opgesteld en zich nooit in het openbaar heeft uitgelaten over haar relatie met William. Ook gisteren zei ze niets over het moment van het aanzoek te willen vertellen: „Dat is privé.”

Dat betekent niet dat ze geen voer was voor paparazzi. De eerste beelden van Kate verschenen in april 2004, toen The Sun afspraken over de privacy van de prins tijdens zijn studiejaren schond met foto’s van het paar in de Zwitserse sneeuw.

Daarmee werd de jacht op Kate geopend. De eerste zoen, de eerste ontmoeting met de ouders, de eerste ontmoeting met de koningin, zelfs tijdens een busrit werd ze gefotografeerd. Naar verluidt tot afschuw van William die paparazzi de schuld geeft van de dood van zijn moeder. Diana kwam om het leven bij een auto-ongeluk, terwijl ze werd achtervolgd door fotografen. Een foto toen ze koffie kocht op weg naar haar werk, leidde volgens sommigen in 2007 tot een korte breuk tussen Kate en William.

Toch kan Kate volgens bekenden met de druk omgaan, en weet door de afgelopen jaren al enigszins wat haar te wachten staat. Ze wordt geroemd om haar zelfvertrouwen en evenwichtigheid. Dit opnieuw in tegenstelling tot Diana, die in haar eerste jaren verlegen overkwam en bloosde als er foto’s werden genomen. Toen iemand opmerkte dat Kate geluk had met William, zou ze gezegd hebben dat „hij geluk heeft dat hij met mij mag uitgaan”.

De druk op William en Kate is ook minder groot. William is nog steeds tweede in lijn voor de troon – vader Charles is al sinds zijn derde de troonopvolger – en kan de komende jaren min of meer zijn eigen carrière volgen als piloot van een reddingshelikopter. De twee zullen gaan samenwonen in Noord-Wales, vlak bij de luchtmachtbasis waar William werkt.

Dat is ver weg van het leven in de paleizen, waarover Diana zei dat het verstikkend was, en de koninklijke familie die haar naar eigen zeggen haatte. Kate gaf gisteren toe dat het „enigszins intimiderend” was om opeens lid van de koninklijke familie te zijn. Het lijkt alsof ze zich geen zorgen hoeft te maken: koningin Elizabeth zei „verrukt” te zijn met de keuze van haar kleinzoon.