Astronoom Tycho Brahe opgegraven

Archeologists lift a tomb stone of a grave of famous Danish astronomer Tycho Brahe at the Church of Our Lady at the Old Town Square in Prague, Czech Republic, Monday, Nov. 15, 2010. An International team of scientists plan to exhume Brahe's remains in efforts to determine the cause of his death. (AP Photo/Petr David Josek)

Het lijkt alsof de beroemde zestiende-eeuwse astronoom Tycho Brahe rechts vanaf het reliëf in de Týnkerk in Praag toekijkt. Deense en Tsjechische archeologen openden daar gisteren zijn graf.

Ze willen weten waarom Brahe in 1601 zo plotseling stierf. Had Brahe, zoals het verhaal gaat, een zware blaasontsteking opgelopen die hem op 55-jarige leeftijd fataal werd? Of was hij vergiftigd? In haren die tijdens een eerdere opgraving (in 1901) waren afgeknipt, zat ongebruikelijk veel kwik.

Brahe was in zijn eigen tijd al befaamd. Met steun van de Deense koning Frederik II had hij op het eiland Hven in de Sont de beroemdste sterrenwacht van Europa opgezet. Het was de laatste sterrenwacht waar nog zonder kijkers werd gewerkt. Toch waren de waarnemingen zo nauwkeurig dat Johannes Kepler er later zijn beroemde wetten uit afleidde voor de banen van de planeten. En die lagen weer ten grondslag aan het model van Galileo Galilei waarin de aarde om de zon draait.

Toen Frederik II in 1588 overleed, raakte Brahe uit de gratie. In 1597 verliet hij Hven en in 1599 werd hij keizerlijk astronoom van Rudolf II in Praag. De Deense archeoloog Jens Vellev hoopt dat moderne röntgentechnieken kunnen aantonen hoeveel kwik Brahe binnenkreeg en wanneer. Eén theorie is dat hij het metaal innam om pijn te verlichten.