Pelgrims dit jaar per light rail

Muslim pilgrims look at a map as they arrive at the Mina valley five kilometres (three miles) east of the Saudi Arabian holy city of Mecca, on November 14, 2010, as some 2.5 million Muslim pilgrims descend on the holy city for the annual Hajj pilgrimage. The passage to Mina marks the official launch of the hajj on the eighth day of the Muslim calendar month of Dhul Hijja. The day is known as Tarwiah (Watering) as pilgrims in the past stopped at Mina to water their animals and stock up for the trip to Mount Arafat. AFP PHOTO / AMER HILABI AFP

De grote pelgrimstocht naar Mekka, die gisteren weer begon, trekt gemiddeld meer dan twee miljoen Saoedische en buitenlandse pelgrims en vormt daarmee elk jaar een grote uitdaging voor de Saoedische autoriteiten. Zij hopen dat een nieuwe light rail van 18 kilometer tussen drie heilige plaatsen die de pelgrims tijdens de haj aandoen, de opeenhoping van mensen zal verminderen en daarmee de kans op ongelukken. Bijna elk jaar vallen doden, doordat pelgrims elkaar onder de voet lopen in het gedrang. De haj is een van de vijf ‘zuilen’ van de islam.

De door China gebouwde ‘Mekka metro’ – die overigens niet in Mekka zelf stopt – vervoert dit jaar alleen Saoediërs en burgers uit andere Arabische Golflanden, maar is naar verwachting volgend jaar volledig in bedrijf. Er zijn nu elf treinen in dienst, elk met een capaciteit van 3.000 passagiers. Wegens hun ervaring met de metro van Kairo zijn honderd Egyptenaren aangevoerd om ervoor te zorgen dat de nieuwe treindienst goed functioneert.

De light rail moet uiteindelijk de duizenden bussen vervangen die pelgrims vervoeren langs de heilige plaatsen. De trein moet zowel de luchtverontreiniging als de verkeersopstoppingen tegengaan. Volgens een gemeenteraadslid van Mekka, Faisal al-Sharif, is de trein een van talrijke ontwikkelingsprojecten die erop zijn gericht de heilige stad om te vormen tot een high tech metropool. (AP)