In de voetsporen van Schumi

Sebastian Vettel (23) is de jongste wereldkampioen in de historie van de Formule 1.

In Abu Dhabi won de Duitse coureur gisteren zijn vijfde Grote Prijs van dit seizoen.

Red Bull's German driver Sebastian Vettel sits in his car at the Yas Marina circuit on November 14, 2010 in Abu Dhabi, during the Abu Dhabi Formula One Grand Prix. AFP PHOTO / FRED DUFOUR AFP

Na de finishvlag liepen de emoties hoog op. Zowel bij Sebastian Vettel als bij de Spanjaard Fernando Alonso. Met door tranen verstikte stem onderhield Vettel via de boordradio contact met zijn technicus. „Ik begreep niet waarom ik de laatste tien ronden zo zenuwachtig was. Ik lag voorop. Maar toen begon het te dagen dat ik ook wereldkampioen kon worden. Ik ben bijna sprakeloos”, zei Vettel na afloop.

Vooraf was hij een van de vier kanshebbers voor de titel. Met Alonso als klassementsleider. In zijn eerste seizoen bij de Scuderia Ferrari leek Alonso af te stevenen op de hoogste eer. Alonso werd voor de start omringd door mensen die hem half als kampioen zagen. Onder wie de Spaanse koning Juan Carlos die de feestvreugde temperde door op te merken dat er eerst maar moest worden gereden. Heel juist gezien. Alonso meende door zijn voorsprong van acht punten op Webber en vijftien op Vettel, de kat uit de boom te kunnen kijken, maar kreeg meteen Webber achter zich. De Australiër speelde geen rol van betekenis, werd achtste, wilde niemand zien en ontbrak op de WK-foto van teamleiding, coureurs, monteurs en keukenhulpjes.

Na zijn bandenwissel raakte Alonso geblokkeerd achter de Renault van de Rus Vitaly Petrov. Pijnlijk duidelijk werd dat de Ferrari niet de beste auto was op de door de Duitse architect Hermann Tilke ontworpen piste. Alonso, in 2005 en 2006 wereldkampioen met Renault, werd slechts zevende, pal achter Petrov. Na de finish gebaarde hij woedend naar de Rus. Die had maling aan de titelaspiraties van zijn achtervolger. Lewis Hamilton, de laatste van de vier kandidaten, maakte er het beste van door tweede te worden. Zijn teamgenoot Jenson Button bij McLaren werd derde.

En zo stond de opvolger van Button op het podium tussen twee oud-wereldkampioenen als jongste titelhouder ooit: 23 jaar en 134 dagen. Hamilton was 23 jaar en 310 dagen toen hij in 2008 werd gekroond.

Na een bewogen seizoen met negentien Grote Prijzen, volgde in Abu Dhabi de spannende ontknoping. Red Bull-eigenaar Dietrich Mateschitz benadrukte dat het een eerlijke finale moest worden. Het spook van de teamorders (in Duitsland won Alonso nadat teammaat Massa hem voorbij moest laten gaan) doet niet alleen afbreuk aan het aanzien van de autosportieve eredivisie, het is ook een doorn in het oog van duizenden Chinese goklustigen. Vettel of Webber, het maakte de Oostenrijkse miljardair niet uit welke van zijn coureurs succes zou behalen, verklaarde hij. Hij zag liever een van beiden reglementair tweede worden dan wereldkampioen door bedrog.

Niemand die dat geloofde in een keihard wereldje waarin nauwelijks plaats is voor sportiviteit en vriendschappen. Dat vindt ook Sebastian Vettel, gelet op zijn uitspraak dat je maar een hond moet nemen wanneer je een vriend zoekt in de Grand Prix paddock. Na zijn triomf waren er vrienden genoeg. Er hoefde geen moment te worden gedacht aan teamorders. De winnaar nam vanaf de eerste meters resoluut de leiding en bleef vooraan, behalve na de bandenwissels. Vettel trok zich niets aan van puntentellingen, geloofde heilig in eigen kunnen en vertrok vastberaden vanaf poleposition.

Vettel keerde na „een fysiek en mentaal zeer zwaar seizoen” in het Red Bull motor home terug als de held die men het liefst zag slagen. Bij mentor Helmut Marko, in 1971 met Gijs van Lennep winnaar van de 24 Uur van Le Mans, ging achter de schermen de voorkeur uit naar de Duitser. Boven Webber, de 34-jarige veteraan uit Australië. Vettels succes past beter in het promotieplaatje van de energiedrankenfabrikant. Zeker, hij maakte fouten dit seizoen, met als dieptepunt de aanrijding met de auto van Webber in Turkije. Maar de tweede Duitse wereldkampioen, na Michael Schumacher, straalt onbevangenheid uit. Hij geeft zijn auto’s fraaie namen als Kate’s Dirty Sister, Luscious Liz of Randy Mandy.

Onvermijdelijk werd de coureur uit Heppenheim vergeleken met zijn grote voorganger. Van de ‘nieuwe Schumacher’ wilde hij niets weten. „Ik ben de nieuwe Vettel”, reageerde hij zelfbewust. Toch zijn er overeenkomsten. Beiden komen uit een gehucht en hebben eenvoudige ouders; Schumi’s vader was metselaar en die van Vettel timmerman. Ze ontwikkelden hun passie voor de autosport op de kartbaan van Kerpen, niet ver van Keulen. Natuurlijk was zevenvoudig kampioen Schumacher een held voor Sebastian. Na Abu Dhabi is de vraag hoeveel titels ‘Seb’ nog kan oogsten.