De klant ziet luchtreus met problemen

Er is iets mis met het ontwerp van de Trent 900-motor voor de Airbus A380, door Rolls-Royce. Het bedrijf bevestigde dat vandaag en gaf meteen een winstwaarschuwing af.

Australië ligt in een uithoek van de wereld. De vliegafstanden zijn groot: van Sydney naar Londen is 17.000 kilometer, van Melbourne naar New York is 16.500 kilometer.

Luchtvaartmaatschappij Qantas vroeg daarom bij fabrikant Rolls-Royce voor zijn vloot van Airbus A380’s een krachtiger motor. Bij het ontwerp van deze variant op de bestaande Trent 900-motor zijn fouten gemaakt, gaf Rolls-Royce vandaag toe. Zowel Rolls-Royce als Airbus loopt de kans op aanzienlijke financiële schade als ze niet snel met een oplossing komen.

Vliegtuigfabrikanten maken geen motoren, dat doen gespecialiseerde bedrijven. Maatschappijen die de A380 willen hebben, kunnen bij Airbus kiezen uit twee merken: Rolls-Royce (RR) en Engine Alliance (EA). Deze laatste is een joint venture van twee Amerikaanse concerns: General Electric en Pratt & Whitney. Van de vijf maatschappijen die nu de A380 in gebruik hebben, kozen er drie voor RR: Qantas, Singapore Airlines en Lufthansa. Emirates en Air France hebben EA-motoren. Voor Qantas paste Rolls-Royce de motoren aan, met extra stuwkracht.

Brand in een van de motoren dwong een A380 van Qantas vorige week tot een (geslaagde) noodlanding. Ook andere RR-motoren van Qantas A380’s bleken mankementen te vertonen. Singapore Airlines en Lufthansa vonden kleine gebreken, maar niet zo erg dat hun A380’s niet meer konden vliegen. EASA, de Europese instantie belast met de veiligheid van het luchtverkeer, gaf gisteren een noodverordening uit: alle Trent 900-motoren moeten een grondige inspectie ondergaan.

Topman Alan Joyce van Qantas zinspeelde meteen na het incident al op een ontwerpfout in de Trent 900. Mogelijk kon de motor de extra stuwkracht niet goed aan, zei hij. Rolls-Royce erkende vandaag voor het eerst dat er fouten zijn gemaakt, zonder details te geven. Sinds het bijna-ongeluk met de Australische A380, acht dagen geleden, hulde het beursgenoteerde Rolls-Royce zich vanuit zijn hoofdkantoor in Londen voornamelijk in stilzwijgen.

Dit heeft geleid tot grote irritatie bij Tim Clark, bestuursvoorzitter van Emirates uit Dubai. „Rolls-Royce mag best wat meer informatie geven over wat er feitelijk aan de hand is”, zei Clark tegen de Financial Times. Emirates is verreweg de grootste afnemer van A380’s, met 14 toestellen in dienst en nog eens 76 in aantocht. Clark ziet de bui al hangen: hoewel zijn A380’s geen Rolls-Royce-motoren hebben kan de superjumbo door de incidenten een slechte naam krijgen. Want consumenten zien geen verschil tussen motoren van het ene of het ander merk, ze zien alleen een luchtreus met problemen. „De A380 mag geen bête noire worden”, zei Clark.

Bij Rolls-Royce wordt nu waarschijnlijk teruggedacht aan de donkerste dagen in het bestaan van het concern. Begin jaren zeventig ging RR bijna ten onder aan te hoge ontwikkelingskosten voor een nieuwe vliegtuigmotor, de voorloper van de Trent. Alleen een nationalistische politiek – door de Conservatieve regering Heath – kon Rolls-Royce destijds redden.

Vandaag gaf het bedrijf een winstwaarschuwing af. „Het motorincident noodzaakt ons de winstverwachting voor dit jaar te verlagen”, zei het bedrijf.

    • Lolke van der Heide