De Graal van Rochefoucauld wordt geveild

De huiden van meer dan 200 koeien waren er nodig voor het vervaardigen van de perkamenten vellen in De Graal van Rochefoucauld, één van de belangrijkste werken uit de middeleeuwse literatuur. Op 7 december wordt het handschrift geveild bij Sotheby’s in Londen.

Het 14e-eeuwse, driedelige boekwerk, schitterend verluchtigd met 107 miniaturen, bevat de legenden van Koning Arthur, Merlijn, de Ridders van de Ronde Tafel, Lancelot en de Heilige Graal. Het handschrift wordt verkocht door Joost Ritman ten behoeve van de in Amsterdam gevestigde Bibliotheca Philosophica Hermetica. De 27 duizend geschriften in die collectie heeft Ritman in de loop van tientallen jaren verzameld.

„We betreuren het dat we deze schat ter veiling moeten brengen”, zegt Esther Oosterwijk, directeur van de bibliotheek. „Het is een offer dat gebracht moet worden.” De bibliotheek is al jaren in gesprek met het ministerie van OCW om de staat de gehele collectie over te laten overnemen. Ritman wil dolgraag dat de collectie intact blijft en beschikbaar wordt gesteld voor het publiek en voor de wetenschap, zowel fysiek als digitaal.

In 2005 kocht het ministerie een dwarsdoorsnede van ruim vierduizend stuks uit de collectie aan voor 18,75 miljoen euro. Sindsdien wordt er gesproken over de verkoop van de rest. „Die gesprekken kosten tijd”, aldus Oosterwijk. „Wij hebben een bijzonder gunstig aanbod gedaan.”

Nu er zoveel tijd overheen gaat, heeft de bibliotheek geld nodig voor zijn financiële verplichtingen. „We voelen ons gedwongen om zelf stappen te nemen”, zegt Oosterwijk. De opbrengst van de veiling wordt geschat op twee à drie miljoen euro.

Volgens Timothy Bolton van Sotheby’s zijn de illustraties bijna geheel seculier – uitzonderlijk voor die tijd. Te zien zijn onder meer riddertoernooien en steekspelen, waarbij de afbeelding soms door het kader heen breekt.