Koraal dood rond olielek BP

Op opnames zijn stukken donkerbruin en vervuild koraal te zien.

Het verband tussen gelekte olie en de schade staat niet vast, maar is aannemelijk.

This undated photo provided by the Lophelia II 2010 research group, shows a sea fan, Callogorgia gracilis, with brittle star Asteroschema sp. clinging to coral branches, several miles from the site of the blown-out BP well in the Gulf of Mexico. The coral is also colonized by a type of anemone, shown on the right side of the image, that grows on the dead branches of many species of deep water corals, and is a common natural occurrence. For the first time, federal scientists say they have found damage to deep sea coral and other marine life from the the Deepwater Horizon rig, but tests are needed to verify that the coral died from oil released in the disaster. (AP Photo/Lophelia II 2010, NOAA, OER and BOEMRE) NO SALES AP

Rond de plaats waar in april het boorplatform Deepwater Horizon van BP ontplofte, is een zware aantasting van koraal waargenomen. Het gaat om koraal dat op ongeveer 1.500 meter diepte op de bodem van de Golf van Mexico leeft. Het verband tussen de koraalschade en de olie die lange tijd vrijkwam, staat niet vast, maar is aannemelijk, hebben onderzoekers bekendgemaakt.

Op opnames die een onbemand duikbootje vorige week dinsdag van de zeebodem maakte, is een veld van 15 bij 40 meter koraal waargenomen waar al het leven verdwenen lijkt. De betreffende koraalsoorten groeien in het volslagen duister omdat ze niet, zoals de meeste koraalsoorten, in symbiose leven met algen die licht nodig hebben. Ze vormen ook geen riffen en spelen maar een bescheiden rol in het ecosysteem.

Op de opnames zien ze er donkerbruin en zwaar vervuild uit. Hier en daar kruipen wat slangensterren (verwant aan zeesterren) over de koraalresten.

Een onderzoeksgroep, geleid door Charles Fisher van Pennsylvania State University, onderzoekt de bodem van de Golf van Mexico in een langlopend programma. Het nu onderzochte gebied werd speciaal met het oog op de olieramp van april aangedaan. Het bevindt zich precies op de plaats waar lange tijd een pluim fijne oliedruppeltjes overheen trok. Die werden opgewekt door het kunstmatige ‘dispergeermiddel Corexit 9500’ dat BP in de buurt van het lek van de Deepwater Horizon naar de zeebodem pompte om de olie te verspreiden.

Op 28 augustus rapporteerden onderzoekers in het wetenschappelijke tijdschrift Science dat de olie van de Deepwater Horizon, net zoals de grote hoeveelheid olie die van nature in de Golf lekt, goed door bacteriën werd afgebroken. Dat bleek gepaard te gaan met een daling van het zuurstofgehalte van het zeewater, maar die leek niet zo ernstig dat zeedieren ervan te lijden zouden hebben.

Of het stervende koraal toch de dupe is van zuurstofgebrek, of dat het is aangetast door giftige stoffen uit de olie of het dispergeermiddel zelf, is nog onbekend. De monsters die het onbemande duikbootje heeft genomen, moeten nog worden geanalyseerd.

Onderzoeksleider Fisher sluit niet uit dat er nooit een verklaring zal komen. Koralen kunnen ook het slachtoffer worden van ‘normale’ ziektes.