Alles voor de vrouwen

De nieuwe, vierde cd van N.E.R.D, Nothing, kwam onlangs uit.

‘Nothing’ is Pharrells antwoord op de vraag ‘What would we be without women?’

NEW YORK - SEPTEMBER 07: Singer Pharrell performs during Fashion's Night Out: The Show at Lincoln Center on September 7, 2010 in New York City. Jemal Countess/Getty Images for Conde Nast/AFP == FOR NEWSPAPERS, INTERNET, TELCOS & TELEVISION USE ONLY == AFP

Pharrell Williams stond jarenlang bekend als de koning Midas van de popmuziek: bijna ieder liedje dat hij zong of voor anderen produceerde, werd een hit. Bijzonder was de stijl van zijn productieteam The Neptunes: gedurfd minimalistisch en toch commercieel succesvol voor bijvoorbeeld Jay-Z en Snoop Dogg. Inmiddels concentreert Williams zich op zijn eigen band N.E.R.D, die vorig jaar op Lowlands nog de Alfa-tent opzweepte met zijn straffe combinatie van rockgitaar en funkritmes. Zo minimalistisch als Williams als producer is, zo uitbundig klinkt N.E.R.D.

Na een periode zonder veel hits was het de vraag of Williams en de zijnen voor de nieuwe, vierde cd van N.E.R.D, Nothing, iets belangwekkends konden bedenken. Het antwoord is tweeslachtig. Er staan een paar mindere nummers op Nothing: ‘Hot-n-Fun’ is zowel tekstueel als muzikaal achterhaald, en in ‘It’s In The Air’ lijken ze het refrein vergeten. Maar gelukkig staat daar een reeks verbijsterende nummers tegenover, zoals ‘Help Me’, ‘Nothing On You’, en het barmhartige ‘God Bless Us All’.

Voorafgaand aan een optreden met zijn band in Amsterdam, is Williams beschikbaar voor interviews in de kelder van Paradiso. Daar zit hij: charmant als de acteur in een film noir, hypnotiserend als een python. We praten over de titel van de cd en de inhoud van de teksten. „De cd heet Nothing omdat dat het antwoord is op de vraag ‘What would we be without women?’” Een lachje flitst tussen zijn mondhoeken heen en weer. „En waarom we zingen over olieverspilling en vernieuwende technologie zoals iPads? Omdat we het niet over billen en borsten willen hebben. Daarover hebben vrouwen al genoeg gehoord. We zingen over belangrijker zaken, omdat we indruk willen maken. Op vrouwen.”

Dat is het bedrieglijke aan Williams en zijn handlangers: ze gedragen zich alsof het leven bestaat uit louter glamour, en het succes ze aan komt waaien. Maar aan de nieuwe cd Nothing is lang gewerkt; de muzikanten hebben zelfs een volledige voltooide cd afgedankt en zijn opnieuw begonnen.

Een studio is voor Pharrell Williams en muziekpartner Chad Hugo als een laboratorium waarin bizarre combinaties worden uitgeprobeerd. Daarin zijn ze ambitieus en soms moeilijk navolgbaar. Op Nothing zijn momenten van beheerst minimalisme en er is overdaad. Het mooist zijn de liedjes waarin die twee elkaar afwisselen, met steeds Williams’ hoge stemgeluid als verbindende factor. Op Nothing is dat onder meer ‘Help Me’ dat overgaat van een nonchalante stijl in het couplet, naar de bronstige uitroepen in het refrein, alsof de zoetgevooisde verleider zijn geduld verliest. Het geschreeuwde ‘Come On!’ lijkt een letterlijke sample van Jim Morrison, maar: „Dat ben ik!”, zegt Williams, met bijna kinderlijke trots. „Ik had een couplet met het ritme van galopperende paarden, toen kwamen er blazers bij, en dat bracht me op het idee van Jim Morrison. Ik kan niet zingen zoals hij, maar wel zo schreeuwen. Dat werd ‘Come on!’”

Doet hij vaker anderen na? „Ik voel me een medium. Ik ben zo doordrongen van bepaalde muziek dat het me soms lijkt te besturen. Op deze cd zitten passages dat ik werd ‘overmeesterd’ door Queen, door de groep America, door Neil Young. Ik koester die momenten. Ze voorkomen dat ik te veel ga nadenken over wat ik doe.” Wat is het gevaar van nadenken? „Hoe meer ik nadenk, hoe meer kanten de muziek op gaat. Daar heeft de coherentie van de cd onder te lijden.”

Hij zegt het zelf: coherentie is niet zijn sterkste kant. Maar zoals te horen op Nothing, ontsnappen uit het N.E.R.D-laboratorium soms verbijsterende liedjes. Het experiment is nog niet voltooid.

Nothing van N.E.R.D is nu uit bij Universal Music.