Op de vlucht na een overwinning

Omkoping in het cricket in Pakistan is geen nieuws.

Maar deze week vluchtte een international naar Londen omdat hij een wedstrijd voor zijn land had gewonnen.

Pakistani journalists gathered outside the house of Pakistani wicketkeeper Zulqarnain Haider in Lahore, Pakistan on Monday, Nov. 8, 2010. Haider went missing Monday from the team hotel before its deciding one-day match against South Africa in the United Arab Emirates, a Pakistani Cricket Board spokesman said. (AP Photo/K.M.Chaudary) AP

Zulqarnain Haider zwaaide wild met zijn cricketbat en schreeuwde het uit van blijdschap toen hij vrijdagavond volkomen onverwacht de winnende run maakte tegen tegen Zuid-Afrika, op de voorlaatste bal van de wedstrijd. Maar op het moment dat de Pakistaan zijn overwinning opdroeg aan de veertien miljoen slachtoffers van de recente overstromingen wist Zulqarnain al dat het voorlopig zijn laatste heldendaad zou zijn voor het cricketgekke vaderland.

Eergisteren, vlak voor het volgende duel tegen Zuid-Afrika, verdween de 24-jarige wicketkeeper plotseling uit het spelershotel in Dubai, in alle vroegte. Uren later, toen het duel zonder hem was begonnen, dook hij ineens weer op; in Londen. Op de luchthaven Heathrow vroeg hij politiebescherming en asiel – en beëindigde per direct zijn interlandcarrière.

Onderweg had hij een bevriende Pakistaanse tv-verslaggever laten weten dat het huis van zijn familie, in Lahore, meteen moest worden beschermd door een politiemacht. ‘Leaving Pakistan cricket because get bad msg fr 1 man fr lose the match in last game’, schreef hij op Facebook. Hij dook onder omdat hij de wedstrijd tegen Zuid-Afrika had gewonnen, en niet verloren, zoals hem op straat in Dubai was gevraagd door een onbekende, Urdu sprekende man.

Het Pakistaanse cricket, al jaren omgeven door verhalen over corruptie, omkoping en match fixing, is opnieuw in de ban van een schandaal. Veel jonge cricketprofs uit het land zwichten voor de dollars die illegale goksyndicaten hen toewerpen. Afgelopen zomer werden twee talentvolle collega’s van Zulqarnain uit de nationale cricketploeg in Londen van hun bed gelicht. Zij bleken bereid zich te laten betalen voor het maken van kleine foutjes in de wedstrijd, op vooraf afgesproken momenten. Het tweetal werd direct uit de ploeg gegooid en geschorst, samen met aanvoerder Salman Butt.

Maar de Aziatische gokmaffia hield er geen rekening mee dat spelers ook de rug recht kunnen houden, zoals Zulqarnain nu zegt te doen. Ook al kost het hem zijn loopbaan. Afgelopen zomer oogstte hij al lof toen hij de helft van zijn eerste wedstrijdpremie doneerde aan de kankerkliniek van politicus en cricketicoon Imran Khan, waar zijn moeder tien jaar geleden was overleden.

„Er is te veel druk op mij. Ik ben bedreigd, mijn familie in Lahore is bedreigd”, zei hij gisteren op Heathrow over zijn bizarre vlucht van Dubai naar Londen. Engeland acht hij op dit moment veiliger dan Pakistan. De man in Dubai had hem te verstaan gegeven dat hij moest meewerken. „Anders zou ik veel problemen krijgen. Hij zei dat ik veel geld kon verdienen als ik zou meewerken. Hij zei: als je niet meewerkt, hoor je niet langer bij het team. We kunnen je leven heel moeilijk maken.”

Maar Zulqarnain, die dit jaar debuteerde in de nationale ploeg, zegt geen seconde te hebben overwogen het spel mee te spelen. „Mijn land is als een moeder voor mij. Ik wilde mijn moeder niet verkopen. Ik wil mijn land niet verkopen.”

De jonge speler uit Lahore had de teamleiding niet op de hoogte gesteld van de gebeurtenissen. Hij vreesde kritiek als hij uit de school zou klappen en wilde zijn ploegmaten niet in problemen brengen. Op de avond na de wedstrijd had hij de teammanager om zijn paspoort gevraagd omdat hij, zei hij, een nieuwe simkaart voor zijn mobieltje moest kopen.

Zulqarnain reageerde na aankomst in Londen cryptisch op de vraag of hij sommige medespelers verdenkt van match fixing – het expres verliezen van wedstrijden. „Ik zeg niet dat ze dat doen of niet doen. Dat weet alleen God.” Daarmee sloot hij niet uit dat zijn ploeggenoten in de Pakistaanse kleedkamer minder blij waren met het kunststukje dat hij vrijdagavond tegen Zuid-Afrika uithaalde.

Cricket is in het drukbevolkte Zuid-Azië volkssport nummer één en door de anderhalf miljard potentiële volgers een favoriete sport bij de illegale Aziatische wedkantoren. Pakistaanse cricketers zijn een voornaam doelwit omdat zij, in tegenstelling tot hun Indiase collega’s, weinig geld verdienen. Na de aanslagen in Mumbai, door Pakistaanse terroristen, zijn cricketers uit Pakistan niet meer welkom in de Indiase Premier League, waarin miljoenen omgaan.

Zulqarnain wil een terugkeer in de Pakistaanse ploeg niet uitsluiten. „Als de regering de veiligheid van mij en mijn familie garandeert, wil ik weer voor Pakistan spelen.” Het huis van zijn familie in Lahore wordt bewaakt door een kleine politiemacht, zeggen de plaatselijke autoriteiten.