Koraal sterft rond olielek van BP

Rond de plaats waar in april het boorplatform Deepwater Horizon van BP ontplofte, is een zware aantasting van koraal waargenomen. Het gaat om koraal dat op ongeveer 1.500 meter diepte op de bodem van de Golf van Mexico leeft. Het verband tussen de koraalschade en de olie die lange tijd vrijkwam, staat niet vast, maar is aannemelijk, hebben onderzoekers bekendgemaakt.

Op opnames die een onbemand duikbootje vorige week dinsdag van de zeebodem maakte, is een veld van 15 bij 40 meter koraal waargenomen waar al het leven verdwenen lijkt. De betreffende koraalsoorten groeien in het volslagen duister omdat ze niet, zoals de meeste koraalsoorten, in symbiose leven met algen die licht nodig hebben. Ze vormen ook geen riffen en spelen maar een bescheiden rol in het ecosysteem. Op de opnames zien ze er donkerbruin en zwaar vervuild uit. Hier en daar kruipen wat slangensterren (verwant aan zeesterren) over de koraalresten.

Een gemengde onderzoeksgroep, geleid door Charles Fisher van Pennsylvania State University, onderzoekt de bodem van de Golf van Mexico in een langlopend programma. Het nu onderzochte gebied werd speciaal met het oog op de olieramp van april aangedaan. Het bevindt zich precies op de plaats waar lange tijd een pluim fijne oliedruppeltjes overheen trok. Die werden opgewekt door het kunstmatige dispergeermiddel Corexit 9500 dat BP in de buurt van het lek van de Deepwater Horizon naar de zeebodem pompte om de olie te verspreiden.

Op 28 augustus rapporteerden onderzoekers in het tijdschrift Science dat de olie van de Deepwater Horizon, net zoals de grote hoeveelheid olie die van nature in de Golf lekt, goed door bacteriën werd afgebroken. Dat bleek gepaard te gaan met een daling van het zuurstofgehalte van het zeewater, maar die leek niet zo ernstig dat zeedieren ervan te lijden zouden hebben.

Of het stervende koraal toch de dupe is van zuurstofgebrek, of dat het is aangetast door giftige stoffen uit de olie of het dispergeermiddel zelf, is nog onbekend. De monsters die het onbemande duikbootje heeft genomen, moeten nog geanalyseerd worden. Onderzoeksleider Fisher sluit niet uit dat er nooit uitsluitsel komt. Koralen kunnen ook het slachtoffer worden van ‘normale’ ziektes.