Gebrselassie stopt, wellicht definitief

Haile Gebrselassie stopt. Dat verklaarde hij na de New York Marathon. Is het frustratie over zijn opgave of speelt de tegenwerking in eigen land ook een rol?

Rotterdam, 8 nov. - Zijn wereldberoemde glimlach had plaatsgemaakt voor een droefgeestige gelaatsuitdrukking. Haile Gebrselassie had gisteren na de New York Marathon dan ook geen vrolijk verhaal te vertellen. De 37-jarige langeafstandsloper uit Ethiopië was dusdanig gefrustreerd over zijn opgave na 25 kilometer wegens een knieblessure, dat hij zijn afscheid aankondigde. De vraag is echter: is het einde definitief?

Afgaande op zijn lichaamstaal tijdens de persconferentie, waarin Gebrselassie zijn verrassende mededeling deed, keert de succesvolste Afrikaanse atleet niet terug als wedstrijdloper. In de perszaal zat een aangeslagen sportman die een microfoon onhandig vasthield nadat hij zijn hart had laten spreken. Zonder overleg met zijn Nederlandse manager Jos Hermens „maar in samenspraak met mezelf” had hij besloten te stoppen.”

Hermens heeft zijn twijfels. Telefonisch vanuit New York: „Ik snap zijn reactie. Hij voelt op dit moment dat hij moet stoppen. Maar over een paar weken kan zijn mening veranderd zijn, daar ken ik hem goed genoeg voor. Ik heb eerder zo’n reactie meegemaakt. Dat was nadat hij had opgegeven in de marathon van Londen. Toen riep hij ook in een opwelling: ‘Ik kap ermee’. Maar als zijn afscheid definitief is, heb ik er vrede mee.”

Het moment van Gebrselassies openhartigheid was zo onverwacht, omdat de Ethiopiër altijd heeft gezegd zijn carrière tot en met de Olympische Spelen van Londen in 2012 te zullen verlengen. Om daar de marathon te winnen en in het spoor te treden van zijn beroemde landgenoot en tweevoudig olympische kampioen Abebe Bikila. Die titel ontbreekt nog op zijn erelijst met acht wereldtitels, tweemaal olympisch goud en 24 wereldrecords.

Maar er speelt meer dan de sportieve teleurstelling bij Gebrselassie. De frustratie over de situatie in zijn land speelt volgens Hermens ook een rol. De atleet zou de laatste jaren in zijn rol als grote vastgoedondernemer steeds meer worden tegengewerkt door de overheid. Die zou Gebrselassie onder andere dwingen meer belasting te betalen dan waartoe hij verplicht is. De atleet voelt zich in zekere zin politiek slachtoffer in een land dat dictatoriaal geleid wordt door president Meles Zenawi. De regering vreest zijn populariteit en een eventuele poging de macht in Ethiopië over te nemen. Gebrselassie heeft ooit aangekondigd president te willen worden, een ambitie die volgens Hermens nog niet is verdwenen.