Compromis in de maak over belastingverlagingen Amerika

De belastingverlagingen van de regering-Bush lijken een tweede leven te krijgen. Het Witte Huis geeft duidelijke signalen af dat president Obama een compromis wil sluiten met de Republikeinen over een tijdelijke verlenging van de belastingverlagingen voor de hogere en middeninkomens. Dat zou voor welkome verlichting zorgen. Zelfs een gedeeltelijke intrekking van de belastingverlagingen dreigt ten koste te gaan van de economische groei tijdens het huidige wankele herstel. Maar hoewel een verlenging met een looptijd van twee jaar daarom welkom is, blijft de toekomst van de belastingwetgeving op de langere termijn onduidelijk. Washington moet de extra tijd gebruiken voor doortastende hervormingen.

De belastingverlagingen van president Bush speelden een belangrijke rol tijdens de campagne voor de Congresverkiezingen van afgelopen week. Naast de nationale verkiezingszege van de Republikeinen geeft de uitslag in de liberale staat Washington aan hoe het land over deze kwestie denkt. De kiezers in deze staat verwierpen in overgrote meerderheid een verhoging van de inkomstenbelastingen voor de rijkste één procent van de bevolking om de uitgaven aan onderwijs en gezondheidszorg te bekostigen.

Hogere belastingen blijven politiek gezien een gevoelig onderwerp in de traag groeiende, door een hoge werkloosheid geplaagde Amerikaanse economie. Dat is een van de redenen dat persvoorlichter Robert Gibbs van het Witte Huis heeft gezegd dat zijn baas bereid is een deal te sluiten. President Obama heeft al een duit in het zakje gedaan door voor te stellen de belastingverlagingen voor de middeninkomens permanent te verlengen, waardoor de overheid in tien jaar tijd 2.900 miljard dollar belastinginkomsten misloopt. Hij lijkt nu ook bereid een korte verlenging te accepteren van de belastingvoordelen voor de rijken, waardoor de gemiste inkomsten nog verder oplopen.

Het akkoord zal waarschijnlijk bestaan uit een gecombineerde verlenging van twee jaar. De Republikeinen denken dat hun onderhandelingspositie in 2012 sterker zal zijn als beide belastingverlagingen onder één noemer worden gehouden, omdat de voordelen voor de rijken minder populair zijn dan die voor de middeninkomens. Door de timing zal deze kwestie over twee jaar nieuw leven worden ingeblazen bij de presidentsverkiezingen van 2012.

Het enige lichtpuntje bij deze koehandel tussen Obama en de Republikeinen is dat er ruimte ontstaat voor een herziening van het belastingstelsel op de langere termijn. De Verenigde Staten hebben behoefte aan een stabieler en eenvoudiger stelsel. De door Obama ingestelde begrotingscommissie kan volgende maand met een paar suggesties komen, maar de fundamentele uitgangspunten lijken nu al duidelijk. De belastingtarieven moeten omlaag en er moeten zo weinig mogelijk ontwrichtende aftrekposten zijn. Zoals de gouverneur van Indiana Mitch Daniels dikwijls zegt: Amerika heeft een belastingstelsel nodig dat eruit ziet alsof iemand er echt over heeft nagedacht.

James Pethokoukis