Krenkende koppen halen Murdoch in bij koop BSkyB

Tijdens de Britse verkiezingscampagne hebben de dagbladen van de Australisch-Amerikaanse mediamagnaat Rupert Murdoch de Liberal Democrats aangevallen met koppen als ‘Lib-Dumb exclusive’. Het is daarom geen complete verrassing dat Vince Cable, de Liberaal Democraat die nu de Britse minister van Economische Zaken is, opdracht heeft gegeven tot een onderzoek naar de vraag of het bod van 12,3 miljard pond (14 miljard euro) van het concern News Corporation van Murdoch op British Sky Broadcasting (BSkyB) in strijd is met het publiek belang.

Hoewel zijn besluit kan zijn beïnvloed door politieke overwegingen, heeft Cable ook andere redenen om de transactie te onderzoeken. Concurrerende Britse mediaconcerns verzetten zich luidkeels tegen het bod: zij vrezen dat de combinatie van News Corp en BSkyB ten koste kan gaan van andere Britse dagbladen. Zeker in een digitale wereld. Murdoch zou bijvoorbeeld toegang tot de websites van zijn kranten kunnen koppelen aan abonnementen op de satellietzender BSkyB.

Het voorleggen van de zaak aan de Britse mediatoezichthouder Ofcom kan slechts het begin zijn van een langdurig onderzoeksproces. Als Cable het verslag van Ofcom binnen heeft, dat tegen 31 december wordt verwacht, kan hij de transactie nog langer tegenhouden als hij besluit om de zaak aanhangig te maken bij de Britse mededingingsautoriteit, de Competition Commission. Deze commissie kan dan een eigen onderzoek instellen naar de vraag of de overname van BSkyB door News Corporation de diversiteit aan mediastemmen bedreigt. Een onderzoek kan maanden duren.

De mededingingsautoriteit kan voorwaarden opstellen voor de overeenkomst. Toch lijkt een regelrechte blokkade onwaarschijnlijk. Alom wordt er van uitgegaan dat News Corp al feitelijk controle heeft over BSkyB - een standpunt dat wordt gedeeld door de toezichthouders. Toen BSkyB in 2006 een belang nam in de concurrerende commerciële tv-zender ITV stelde de toezichthouder later vast dat News Corp met 39,1 procent van de aandelen indirect de controle in handen had gekregen over de satellietzender. De autoriteit uitte echter geen zorgen over de verscheidenheid van de Britse nieuwsvoorziening. En hoewel concurrerende dagbladen in misschien gelijk hebben als ze bezorgd zijn over de nog steeds groeiende commerciële macht van Murdoch, is de markt voor digitale krantenabonnementen nu nog te klein om aandacht te krijgen van toezichthouders.

Toch kan een langdurig onderzoeksproces ervoor zorgen dat de onafhankelijke commissarissen van BSkyB - die het bod van News Corp van 700 pence (8 euro) per aandeel hebben verworpen en zeggen dat ze geen genoegen nemen met minder dan 800 pence (9 euro) per aandeel - nog vastbeslotener zullen worden om een hoge prijs voor een overname te bedingen. Murdoch zou uiteindelijk zijn zin kunnen krijgen, maar die krenkende krantenkoppen tijdens de Britse verkiezingen kunnen een dure grap blijken.

Fiona Maharg-Bravo