Bunga-Bunga

De HMS Dreadnought was het vlaggenschip van de Britse marine. Deze enorme boot was speciaal gebouwd om tegenstanders angst in te boezemen tijdens de wapenwedloop voorafgaand aan de Eerste Wereldoorlog. Maar niet iedereen was onder de indruk. Horace de Vere Cole, een bekend figuur uit de Londense literaire wereld en ‘koning van de practical joke’, besloot in 1910 om een grapje uit te halen.

Hij stuurde een telegram naar de commandant van de Dreadnought met de mededeling dat een delegatie van Ethiopische prinsen graag het pronkstuk van de machtige Engelse vloot wilde bezichtigen. Vervolgens vroeg hij enkele bevriende schrijvers (onder wie Virginia Stephen, die later als Virginia Woolf wereldberoemd zou worden) om zich zwart te schminken, baarden op te plakken en gekleurde gewaden aan te trekken.

Het exotische gezelschap werd met alle egards op de Dreadnought ontvangen. Er leek geen vuiltje aan de lucht, maar toch zaten de ‘prinsen’ even in de rats: één van de matrozen bleek een Ethiopiër te zijn. Gelukkig had hij net die dag vrijaf.

De commandant gaf een uitgebreide rondleiding, waarbij Cole als vertaler optrad. Elke keer als de prinsen iets moois zagen, riepen ze bewonderend de betekenisloze, Afrikaans klinkende woorden ‘Bunga-Bunga!’ Aan het einde van de dag bedankten ze de commandant hartelijk voor de interessante rondleiding.

Een paar dagen later verscheen een artikel in de Daily Mirror. De kop? ‘Bunga-Bunga!’. Inderdaad, Cole had het verhaal in geuren en kleuren aan de pers verteld. De eens zo trotse bemanning van het schip was het lachertje van de natie geworden omdat ze te kijk was gezet door een stelletje pacifistische schrijvers. Matrozen kregen nog tijdenlang de vernederende nep-Afrikaanse woorden naar hun hoofd geslingerd.

Precies honderd jaar na de geruchtmakende practical joke is het begrip ‘Bunga-Bunga’ ineens weer terug in de actualiteit. Dit keer met een heel andere betekenis: Silvio Berlusconi blijkt met deze term zijn seksfeesten met schaars geklede en vaak minderjarige meisjes aan te duiden – een gewoonte die hij heeft overgenomen van zijn Libische collega Gaddafi. De linkse Italiaanse media zijn geschokt en pakken flink uit. Dit nieuwe Bunga-Bunga-verhaal zou Berlusconi nog weleens lang kunnen achtervolgen.

jaap cohen

    • Jaap Cohen