Dit is een artikel uit het NRC-archief
Bekijk hele krant

NRC Handelsblad

Arbeidsmarkt

Volksclub Liverpool ook sportief in verval

Voetbalclub Liverpool staat voorlaatste in de competitie en is toe aan wederopbouw. Het is de vraag of manager Roy Hodgson voorkomt in de plannen van de nieuwe Amerikaanse eigenaren.

Jonjo Shelvey van Liverpool in de wedstrijd tegen Napoli. Foto AFP FC Liverpool Jonjo Shelvey (C) fights for the ball with SSC Napoli Hugo Campagnaro during their Europa League football match on October 21, 2010 at San Paolo Stadium in Naples. AFP PHOTO / ROBERTO SALOMONE
Jonjo Shelvey van Liverpool in de wedstrijd tegen Napoli. Foto AFP FC Liverpool Jonjo Shelvey (C) fights for the ball with SSC Napoli Hugo Campagnaro during their Europa League football match on October 21, 2010 at San Paolo Stadium in Naples. AFP PHOTO / ROBERTO SALOMONE AFP

Miljardair John Henry moet bleek zijn weggetrokken toen hij vorige week zijn nieuwste aankoop voor het eerst bekeek. Liverpool FC verloor op lusteloze wijze de stadsderby tegen Everton. De club beleeft het slechtste begin van de competitie sinds 1953 en staat voorlaatste. In de Europa League werd het gisteravond 0-0 tegen Napoli.

Henry’s New England Sports Ventures, dat ook honkbalclub Boston Red Sox bezit, betaalde Royal Bank of Scotland vorige week 343 miljoen euro voor Liverpool. Dat gebeurde na enkele weken van juridische strijd met de oude eigenaars, de Amerikanen Tom Hicks en George Gillett die de bank 250 miljoen euro schuldig waren. Met de overname voorkwam de voetbalclub faillissement en negen punten in mindering. „Een opluchting”, reageerde manager Roy Hodgson.

Maar zijn zorgen zijn allerminst verdwenen met de komst van nieuwe Amerikaane eigenaren. Liverpool, dat zondag tegen Blackburn Rovers speelt, bezet met West Ham United en Wolverhampton Wanderers de drie degradatieplaatsen. Degradatie van een club met de statuur van The Reds en een stadion als Anfield Road houden weinigen voor mogelijk. Maar Hull City had vorig jaar na acht wedstrijden meer punten dan Liverpool nu en degradeerde toch.

Supporters houden Hicks en Gillett verantwoordelijk voor de sportieve malaise. Zij toonden nooit hun liefde voor de club, sloten hoge leningen bij Royal Bank of Scotland en voerden een voortdurende strijd met Rafael Benitez, de populaire voorganger van Hodgson. Maar ook de Spanjaard, afgelopen zomer ontslagen en nu werkzaam bij Internazionale, gaat niet vrijuit. Benitez werd in de zomer van 2004 aangesteld als opvolger van de Fransman Gérard Houllier en versterkte de club met vooral voetballers uit zijn geboorteland, zoals Xabi Alonso en Luis Garcia. Liverpool won dat seizoen meteen de Champions League, na een droomfinale tegen AC Milan.

Meer nog snakte de club naar de eerste landstitel sinds 1990, maar die wens ging niet in vervulling. Benitez had onder invloed van het steeds kleinere budget geen succesvol aankoopbeleid, met Spanjaarden die niet bij de absolute top hoorden. Tegenover één voltreffer als Fernando Torres, Dirk Kuijt of Javier Mascherano stonden steeds meerdere spelers van het bescheidener kaliber Martin Skrtel, David N’Gog en Ryan Babel.

Met de buitenlandse aankopen stagneerde de toevoer uit de befaamde jeugdacademie van Liverpool, waarvan Steven Gerrard, Jamie Carragher, Robbie Fowler, Michael Owen en Steve McManaman de bekendste exponenten zijn. In het hele Engelse voetbal hebben managers ovrigens door de prestatiedruk weinig tijd jonge spelers rustig te laten wennen in het eerste elftal. Gerrard en Carragher zijn al dertigers en de laatste voetballers in het huidige basiselftal uit de eigen opleiding.

Liverpool is toe aan wederopbouw, maar de vraag is of Hodgson daarvoor de tijd krijgt. De Engelsman, overgekomen van Fulham, kan worden verweten dat de ploeg willoos en breekbaar oogt, met uitzondering van Gerrard. Aanvaller Torres speelde tegen Everton alsof hij met zijn hoofd bij een nieuwe werkgever is, de van Chelsea overgekomen international Joe Cole gaf toe aan de slechtste periode uit zijn loopbaan bezig te zijn en doelman José Manuel Reina vertoont slijtage.

Gerrard, Torres, Raul Meireles and Lucas reisden gisteren niet mee naar Napels. Hodgson wil hen fit houden voor zondag. Het maakte de weg vrij voor jonge Engelsen, als verdediger Martin Kelly en middenvelders Jonjo Shelvy en Jay Spearing. Zij hielden Napoli op een remise, in een duel dat vooraf was ontsierd supportersgeweld.

Hodgson zei na afloop dat hij nooit zelf ontslag zal nemen bij Liverpool. Maar Britse bookmakers zijn intussen gestopt met het aannemen van weddenschappen op de komst van Frank Rijkaard, die woensdag werd ontslagen bij Galatasaray. Rijkaard zegt van geen belangstelling te weten, maar de komst van een nieuwe eigenaar belooft weinig goeds voor Hodgson. Alleen Alex Ferguson (Manchester United) en Alex McLeish (Birmingham City) overleefden de afgelopen jaren een overname van hun club. Zes collega’s moesten vertrekken na de komst van nieuwe eigenaren. „Ik heb de geruchten gehoord, maar geen daarvan is waar”, zei Hodgson.