Mogelijk schikking over EMI

Citigroup heeft het meest te verliezen bij de krachtmeting rond EMI. De Amerikaanse bank zal zich deze week voor een rechter in New York moeten verdedigen tegen aantijgingen dat zij Terra Firma, de private-equityfirma van Guy Hands, ertoe heeft verleid het in problemen verkerende muziekconcern in 2007 voor 4,2 miljard pond (4,8 miljard euro) te kopen. De enige manier waarop Citi de confrontatie uit de weg kan gaan, is door in te stemmen met de herfinanciering van de 3 miljard pond (3,4 miljard euro) die de bank aan Terra Firma heeft geleend ter bekostiging van de deal.

Hands heeft zijn reputatie op het spel gezet met EMI. Hij gokt er nu op dat Citi niet wil dat de details van de manier waarop de bank in de hoogtijdagen van de markt zaken deed open op straat komt te liggen, nog geen twee jaar nadat Citi door de Amerikaanse belastingbetaler van de ondergang werd gered.

David Wormsley, de voornaamste financiële adviseur van Citi bij deze transactie, wordt ervan beschuldigd Terra Firma te hebben aangemoedigd méér voor EMI te betalen, door Hands te vertellen dat zijn Amerikaanse concurrent Cerberus Capital Management ook nog steeds in de race was. Citi ontkent deze beschuldiging en beweert dat het bestuur van Terra Firma al had ingestemd met het bod vóórdat dit gesprek plaatsvond.

Toch is een juryrechtszaak riskant voor Citi. De nadruk zal komen te liggen op tegenstrijdige weergaven van een reeks telefoontjes. Uit e-mails, die in de aanloop naar de rechtszaak naar buiten zijn gekomen, blijkt dat de bankiers van Citi een feestje vierden omdat zij aan de overeenkomst meerdere vergoedingen hadden overgehouden. De vrees bestaat dat Hands meer van dat soort informatie achter de hand heeft gehouden. Bovendien kan Citi, als de bank de zaak verliest, forse schadevergoedingen tegemoet zien.

Citi kan deze risico’s vermijden door een schikking te treffen. Terra Firma zou daar naar verluidt toe bereid zijn, als Citi de convenanten van de lening wil versoepelen. Dat zou de private-equityfirma van de verplichting ontslaan EMI van regelmatige geldinjecties te voorzien om een faillissement te voorkomen. Maar een schikking is niet zonder nadelen. Om te beginnen zouden andere ontevreden klanten van Citi kunnen worden aangemoedigd een soortgelijke aanpak te proberen. Maar zelfs als Citi zich succesvol weet te verdedigen, kunnen de aandeelhouders van Terra Firma overeenkomen EMI in leven te houden tot 2015, het jaar waarin de lening komt te vervallen. Hoe langer EMI worstelt, des te langer het gezichtsverlies – en de impasse – zal aanhouden.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaar uit Londen: breakingviews.com