Een goed gesprek voor de televisie

Videobellen is in opmars in het bedrijfsleven. Cisco en Skype willen ook de consument voor de camera krijgen: videochatten als alternatief voor de telefoon.

Rotterdam, 7 okt. - Wie met vrienden of familie wil bijkletsen, grijpt niet meer naar de telefoon maar zet de tv aan voor een rechtstreeks videogesprek. Dat is de toekomst zoals Amerikaanse technologiebedrijf Cisco het graag ziet. En een hele reeks concurrenten.

Gisteren toonde Cisco ‘Umi’, een nieuw videochatsysteem voor consumenten. Het kastje verandert een gewone huiskamer in een volwaardige videovergadering. Voor 600 dollar (en 25 dollar per maand) kunnen Amerikanen onbeperkt bellen en videochatten via de televisie. De Europese introductie volgt in 2011.

Het is een opvallende zet voor een bedrijf dat groot werd met professionele netwerkapparatuur voor bedrijven en datacentra. Maar Cisco is al geruime tijd actief op het gebied van internettelefonie en video-vergaderen. Het kocht dit jaar het Deense bedrijf Tandberg, marktleider in videoconferencing, voor 3,3 miljard dollar (2,4 miljard euro). En dat geld moet worden terugverdiend.

In de zakenwereld zorgden de financiële crisis en een IJslandse aswolk ervoor dat videotelefonie een aantrekkelijk alternatief bleek voor dure reizen. Hetzelfde geldt voor fileleed: „Nederlandse zakenmensen denken met teleconferenties 268 kilometers per maand te besparen”, aldus een – eigen – onderzoek dat communicatiebedrijf BT vandaag presenteerde.

Consumenten zijn rijp voor videobellen nu grote tv-schermen en breedbandverbindingen gemeengoed zijn, denkt Cisco. Na bellen via internet (voice over ip) is videotelefonie de volgende stap. Liefst via één systeem, want als losse gimmick was videochatten nog geen succes. Klanten zullen geneigd zijn te kiezen voor een netwerk waarmee ze de meeste andere gebruikers kunnen bereiken, voor het minste geld. Als ze daar videotelefonie via de tv bij cadeau krijgen is dat mooi meegenomen.

Cisco gaat met zijn prijzige systeem de concurrentie aan met Skype. Dat bedrijf biedt software om gratis te chatten, bellen en videogesprekken te voeren. Skype telt 560 miljoen gebruikers en op piekuren bellen 23 miljoen mensen via dit netwerk. Ze betalen alleen de kosten van hun internetverbinding, tenzij ze naar een gewoon telefoonnummer bellen. Skype verlegt zijn aandacht van de pc naar de gewone telefoon en de tv. Televisies van Samsung en Panasonic beschikken al over een camera en Skype-software om te videobellen.

Saillant detail is dat Tony Bates, die Cisco’s zakelijke divisie leidde, deze week overstapte om topman van Skype te worden. Met Bates aan het roer hoopt Skype te groeien op de zakelijke markt. Cisco is daar een van de grootste spelers. Ondernemers kunnen straks hun bedrijfscentrales koppelen aan Skype-software.

Skype, mede eigendom van veilingsite eBay, bereidt bovendien een beursgang voor. Het gonst van de geruchten dat Skype zou gaan samenwerken met sociaalnetwerk Facebook (500 miljoen gebruikers). Het zou een interessante combinatie zijn: Facebook-vrienden kunnen elkaar binnen het netwerk (video-)bellen, chatten en sms’en. Volgens de zakenkrant The Wall Street Journal moet de deal binnen enkele weken een feit zijn.

Tegenover dat geweld probeert internetbedrijf Google zijn spraakdienst Voice aan de man te brengen. Google maakte vorige maand bekend dat alle Amerikaanse en Canadese Gmail-gebruikers gratis met elkaar kunnen bellen. Google richt zijn pijlen meteen op de huiskamer. Met Google TV, nieuwe software die de tv verandert in een luxe webbrowser, kun je straks ook videobellen. Overigens kan de nieuwe Cisco Umi-apparatuur ook communiceren met Googles chatsoftware.

Nog een andere techgigant, Apple, maakt nu werk van videobellen. De recente iPhone 4 en iPod Touch hebben een camera aan de voorzijde en software voor videochat. Een nadeel van Apple’s FaceTime is dat het alleen nog werkt tussen iPhone 4-bezitters. Vreemd genoeg rustte Apple zijn iPad niet uit met een webcam.

Microsoft doet mee met het in Nederland populaire chatpakket Windows Live Messenger en een zakelijk communicatieprogramma, gekoppeld aan Office. Het wachten is op Windows Phone 7-telefoons en tablet pc’s die met deze software overweg kunnen.

Tot nu toe is videobellen via mobiele apparaten geen hit. Misschien kan Skype dat veranderen: deze software is beschikbaar voor de belangrijkste smartphones, waaronder de iPhone. Daarnaast introduceerde Skype deze week een versie voor het snel groeiende Android-platform.

Er staat de traditionele telecombedrijven heel wat concurrentie te wachten. Ze zien hun trouwe klanten nu al afhaken. De overgang naar bellen via internet kostte KPN veel omzet en inmiddels bellen vier miljoen Nederlanders via de kabel – meer dan via adsl. Als buitenlandse technologiebedrijven ook serieus voor telefoonmaatschappij gaan spelen, dreigen providers te degraderen tot beheerders van dataverbindingen die alleen bits heen en weer sturen. Winst maken met eigen communicatiediensten wordt moeilijker. Net zoals tv-aanbieders via internet een bedreiging vormen voor het triple play-model: internet, tv en telefonie via één aanbieder.

Mobiele netwerken proberen hun positie te verdedigen door ‘datahongerige’ diensten van de concurrenten – zoals bellen of videochatten via internet – af te knijpen. Een begrijpelijke reactie, maar het komt de netneutraliteit niet ten goede. De tweede stap lijkt logischer: afschaffen van de vaste (flatfee) tarieven die onbeperkt datagebruik op mobieltjes mogelijk maken. In Nederland zijn KPN en Vodafone daar al mee begonnen.

De andere troef die telecombedrijven in handen hebben is dat de oude telefoniestandaard overal ter wereld werkt. De vraag is of dat argument standhoudt als een half miljard Skypers en een half miljard Facebook-gebruikers elkaar via andere, goedkopere en leukere wegen kunnen bereiken.