Afgang in VS: van wereldtitel naar vijftiende plaats

De vijftiende plaats van de springequipe bij de Wereldruiterspelen was teleurstellend. „Zuur. Het boek Kentucky is met een klap dicht gesmakt.”

Bijna terneergeslagen stond hij er gisteren in Kentucky bij, Rob Ehrens, de bondscoach van de springruiters. Vier jaar geleden won zijn ploeg bij de Wereldruiterspelen een gouden medaille, nu moet Nederland met de vijftiende plaats in de landenwedstrijd voortijdig afhaken. Als vandaag de medailles verdeeld worden, staan zijn ruiters niet op het erepodium.

Harrie Smolders, Marc Houtzager, Jur Vrieling en Eric van der Vleuten presteerden onder hun niveau. Vooral Van der Vleuten, die als eerste Nederlander van start ging met zijn paard Utascha, liet het afweten; hij maakte twee springfouten en kreeg nog een strafpunt voor het overschrijden van de tijd. Vooral de eerste fout, op de uitsprong van de driesprong, kan hem worden aangerekend. „In plaats van twee galopsprongen te maken dacht Utascha de afstand in anderhalve galopsprong te kunnen overbruggen. Dat lukte dus niet”, klonk het beteuterd.

Nadat ook Vrieling en Smolders twee springfouten hadden gemaakt, moest Houtzager foutloos blijven om de Nederlandse equipe in de strijd te houden. Maar de ruiter uit Rouveen tikte net als zijn collega’s twee balken aan, waardoor Nederland uit de toptien van het klassement verdween. Houtzager stelde na afloop dat zijn paard Tamino bij de eerste fout wat zwaar aanzette. Waardoor de fout op de laatste hindernis ontstond, kon hij niet verklaren.

„Hier hadden we niet op gerekend”, erkende Ehrens, die vier jaar geleden in Aken met Albert Zoer, Gerco Schröder, Jeroen Dubbeldam en Piet Raijmakers de wereldtitel veroverde. Rekenden toen weinig mensen op een gouden medaille – de prestaties in het Kralingse Bos vielen twee maanden voor het toernooi nog tegen – nu behaalde Nederland voorafgaand aan Kentucky een eclatante zege in de laatste landenwedstrijd van de Nations Cup. Hoewel de ploeg geen uitgesproken medaillekandidaat was in Amerika, leken de paarden in goede vorm. „Maar het was gewoon van begin tot eind niet onze wedstrijd”, aldus Ehrens.

Tegenvaller in de aanloop naar Kentucky was dat Nederland de titel moest verdedigen zonder de morele steun van een reservecombinatie. Leopold van Asten en zijn paard Santana B vielen vlak voor vertrek uit omdat het dier niet helemaal fit was. Uit een MRI-scan bleek later dat Santana een klein scheurtje in het kootbeen had. Ehrens besloot geen vervanger over te laten vliegen.

Over de huidige lichting heeft Ehrens geen klagen, stelde hij voor vertrek. Maar de springploeg had wel de pech dat er een paar goede paarden aan het buitenland waren verkocht, waaronder het toppaard Okidoki van Albert Zoer. Daardoor was het aanvankelijk even puzzelen. Ehrens wilde „heel systematisch te werk gaan”, liet hij weten. „Goed plannen en managen.” Pas na lang wikken en wegen zette hij de vijf sterksten bij elkaar.

De Limburger vond het „zuur” de wereldtitel op roemloze wijze kwijt te raken. Het boek Kentucky was volgens hem „met een klap dicht gesmakt”. Maar de bondscoach keek ook alweer vooruit naar het Europese kampioenschap van volgend jaar in Madrid en de Olympische Spelen van Londen in 2012, waarvoor de equipe zich nog moet kwalificeren. Verder hoopt Ehrens de huidige ploeg bij het komende indoorseizoen te versterken. „Om mee te doen in de strijd om de medailles hebben we gewoon op zijn minst twee combinaties nodig die in staat zijn om foutloos te presteren”, zei hij gisteren.

In de landenwedstrijd gaat Duitsland aan de leiding, gevolgd door Brazilië en de Verenigde Staten. Vannacht (Nederlandse tijd) wordt de derde wedstrijd voor springruiters verreden, waarna de nieuwe wereldkampioen bekend zal worden.

Bij de landenproef in de paradressuur ging het gisteren een stuk beter voor Nederland. Petra van de Sande en haar merrie Toscane legden een stevige basis, waarna Gert Bolmer haar prestatie zelfs nog overtrof. Nederland voert na de eerste dag het klassement aan. „De toon is gezet”, zei bondscoach Jeannette Wolfs tevreden.