Alsof de Europeanen de oorlog hebben gewonnen

Onder leiding van generaal Colin Montgomerie, de 47-jarige Schotse teamcaptain, won Europa de Ryder Cup.

Golfer Graeme McDowell maakte het beslissende punt.

Zowat ongekende vreugde maakte zich gisteren op Celtic Manor meester van toeschouwers, spelers en teamcaptains nadat Graeme McDowell op de voorlaatste hole de Europese ploeg de Ryder Cup schonk. De Noord-Ierse golfer werd bestormd alsof hij zojuist Europa in het algemeen en Wales in het bijzonder voor eeuwig van alle kwaad had verlost.

Zo intens als de duizenden liefhebbers de afgelopen dagen hadden meegeleefd met de twaalf beste golfspelers van Europa, zo intens beleefden zij op de verlate slotdag de triomf (14,5-13,5) op het team van de Verenigde Staten. Niet alleen de Noord-Ier McDowell, die eerder dit jaar ook al dankzij zijn stalen zenuwen het US Open won, maar ook alle leden van het Europese team werden begroet alsof ze zojuist waren teruggekeerd van een gewonnen oorlog.

De winnende generaal heet Colin Montgomerie, de 47-jarige Schotse teamcaptain die als golfspeler achtmaal aan de Ryder Cup meedeed en vijf keer won. Een lobbes op het eerste gezicht, een gedreven man voor wie hem beter kent. Vraag de spelers van het winnende leger hoe ‘Monty’ ze samen met zijn adjudanten overtuigde van het belang om na twee jaar de Ryder Cup terug naar Europa te halen. Hij smeedde een team en overlaadde de spelers met oorlogstermen die herinnerden aan Sir Winston Churchill ten tijde van de Tweede Wereldoorlog. Het ging hem niet om het winnen van zomaar een strijd. Winnen was hier op de door regenval van de afgelopen dagen doorweekte golfbaan bittere noodzaak.

Aan pathos geen gebrek na het beslissende punt van McDowell. Miguel Angel Jimenez, het Spaanse lid van de Europese ploeg, zong tijdens de slotceremonie mee met de Europese hymne Ode an die Freude. En ook de spelersvrouwen deelden op het erepodium in de intense vreugde. De verslagen Amerikanen zaten er beteuterd bij, slechts één punt waren ze tekort gekomen om de Ryder Cup net als twee jaar geleden te winnen. Tiger Woods had redenen om te stralen, omdat hij in de laatste zeven holes van zijn partij tegen Francesco Molinari vijf birdies, een eagle en eenmaal par had gemaakt. Maar zelfs zijn (korte?) wederopstanding viel in het niet bij wat McDowell deed, scoren en winnen in de laatste en beslissende partij tegen Hunter Mahan, terwijl hij op de fairways en greens werd omringd door 35.000 opgewonden golfliefhebbers.

Europa begon de slotdag, die door het slechte weer in het weekeinde naar gisteren moest worden verschoven, met een voorsprong: 9,5-6,5. Al na een handvol holes leek Europa op weg naar de overwinning. Maar Lee Westwood, Rory McIlroy en Martin Kaymer bleken niet bestand tegen de druk en verloren steeds meer punten. Alleen publieksspelers als Ian Poulter, Luke Donald en Jimenez bleven doorgaan met scoren. Als ware comeback kids kropen de Amerikanen Steve Stricker (tegen Westwood), Steward Cink (tegen McIlroy), Dustin Johnson (tegen de falende Kaymer), Woods (tegen Francesco Molinari), Phil Mickelson (tegen Peter Hanson) en vooral de 21-jarige Ricky Fowler (tegen Ernesto Molinari) naderbij.

De zon scheen op Celtic Manor. Ideaal golfweer dus. Het lefgozertje en rooky Fowler uit Anaheim bracht de nerveuze Ernesto Molinari aan het wankelen en haalde met onder meer vier birdies op de laatste holes een achterstand van vier punten in. Molinari schaamde zich rot dat hij zich zo had laten kennen.

Zo kwam plotseling de beslissing in handen van McDowell, in de laatste partij tegen Hunter Mahan. De Noord-Ier was door teamcaptain Montgomerie niet voor niets in de slotpartij geplaatst. De Schotse strateeg, die als speler vooral indruk maakte door zijn course management, kreeg gelijk, McDowell hield stand. Even stond hij evenwel doodsangsten uit toen de 31-jarige McDowell een voorsprong van twee punten uit zijn handen dreigde te laten glippen. Maar toen was er die fantastische putt van afstand op hole zestien.

Zijn Amerikaanse tegenstander Mahan had op hole zeventien nog toe kunnen slaan toen McDowell in het gras naast de green iets raars deed. Maar ook Mahan verloor zijn kalmte en deed ook iets raars. McDowell deed wat er van een speler in zijn positie werd verlangd en sloeg toe. Mahan kon slechts toekijken en begreep al dat Europa zou winnen.

Medespelers en teamcaptains namen bezit van de green en omhelsden McDowell. Vier dagen van onzekerheid, regen en uitstel waren voorbij, Europa had gewonnen. Spelersvrouwen en -vriendinnen vlogen hun geliefden in de armen. Ze deelden mee in de vreugde. Ze hoorden erbij. Dit familiefeest was geslaagd.