Rolls-Royce heeft vol orderboek

Rolls-Royce is het ultieme bedrijf voor de lange termijn. Het kost een jaar of tien om nieuwe vliegtuigmotoren te ontwikkelen, en als die eenmaal zijn verkocht, blijven ze doorgaans veel langer dan tien jaar dienst doen. John Rose, de topman van het concern, placht te zeggen dat pas als hij dood is kan worden beoordeeld of zijn besluiten goed waren.

Na 14 jaar aan het roer te hebben gestaan, begint de lange termijn hem in te halen. Hij zal volgend jaar aftreden, en Rolls-Royce heeft een commissaris naar voren geschoven als opvolger. Op het eerste gezicht nogal bizar.

John Rishton is de topman van de Nederlandse detailhandelsketen Ahold, en er bestaat geen duidelijk verband tussen vliegtuigmotoren en kruidenierswaren. Buitenstaanders hadden verwacht dat operationeel directeur Mike Terret Rose zou opvolgen. Net als Rose heeft Terret zijn hele leven bij Rolls-Royce gewerkt. Maar het is moeilijk uit de schaduw te treden van een sterke persoonlijkheid, en ondanks al zijn ervaring zit Terret pas sinds 2007 in de raad van commissarissen.

Bovendien is Rishton niet echt iemand met een achtergrond in de detailhandelssector. Hij is een bij Ford opgeleide accountant, die in 2005 door Ahold werd weggehaald bij British Airways, waar hij financieel directeur was. Ahold had het destijds moeilijk, maar lijkt er vandaag de dag veel beter voor te staan. Rishton heeft aangetoond dat hij een internationaal bedrijf kan leiden.

Rolls-Royce mag dan zijn gebouwd op uitmuntendheid op het gebied van de machinebouw en op innovatieve ideeën, maar het bestuur zal de komende jaren de nadruk moeten leggen op de uitvoering. Het orderboek is in vier jaar tijd twee maal zo dik geworden en biedt met een omvang van 58 miljard pond (67,5 miljard euro) de komende vijf jaar werk, ook als er geen enkele nieuwe opdracht meer zou binnenkomen.

De dreigende bezuinigingen op de Britse krijgsmacht zullen weinig verschil maken. De motoren die Rolls-Royce de afgelopen jaren heeft geleverd aan meestal jonge luchtvaartmaatschappijen voorzien in een gegarandeerde kasstroom, en de strategische verschuiving van Rolls-Royce naar de productie van scheepsmotoren begint zich nu uit te betalen.

Sinds Rose topman werd, is de koers van Rolls-Royce verviervoudigd. Toch ligt de marktwaarde van 11 miljard pond (13 miljard euro) ver beneden de waarde van de toekomstige kasstroom, als Rolls-Royce het voorbeeld van concurrent Pratt & Whitney zou volgen en zou bezuinigen op de ontwikkelingskosten. Rose was gehaaid in het uitleggen waarom dit op de lange termijn een slecht idee is. Nu is de beurt aan Rishton.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com