Gal en Totilas zijn hot in Kentucky

Gal en zijn Totilas behaalde al twee gouden medailles bij de Wereldruiterspelen.

Vannacht komt er wellicht een derde bij, dan rijden ze de kür op muziek.

„Oh-my-God. Is n’t he amazing?” De dertienjarige Nicole-Ann Taylor uit Wyoming slaat verrukt een hand voor haar mond, terwijl zij in het Kentucky Horse Park naar dressuurpaard Totilas wijst. „Buitenaards” vindt zij de tienjarige zwarte hengst van Edward Gal. Ze zou hem zo mee naar huis nemen.

Gal en Totilas zijn hot in Kentucky, waar zij deze week twee wereldtitels in de wacht sleepten. Woensdag leidde de combinatie Nederland naar de gouden teammedaille. Een dag later won het duo goud bij de individuele wedstrijd, de Grand Prix Special. Komende nacht (Nederlandse tijd) kunnen zij geschiedenis schrijven met een derde wereldtitel, bij de kür op muziek. Gisteren maakte de organisatie bekend dat alle 25.000 kaarten voor het populaire dressuuronderdeel zijn verkocht.

Amerika is het land van ren- en reiningpaarden, maar de tribunes waren de afgelopen dagen goed gevuld tijdens de dressuuronderdelen van de Wereldruiterspelen, die voor het eerst in de Verenigde Staten verreden worden. „Dat is voor een groot deel te danken en Gal en Totilas”, zegt sportverslaggever Mark Maloney van de plaatselijke krant Lexington Herald-Leader. „Het zijn supersterren. Ik doe dit werk al jaren, maar dit heb ik nooit eerder gezien.”

In het hotel wordt Gal continu door fans aangesproken, vertelt collega en levenspartner Hans Peter Minderhoud. „Dan staan we in de lift en zie je mensen denken: wie is die vent ook alweer? Vervolgens trekken zij een fototoestel uit hun tas en klinkt het bijna dwingend: can I make picture?” Het stel is wel wat gewend door de successen in Europa. „Maar in dit land doen ze er een schep bovenop”, aldus Minderhoud.

Gal zelf geniet van alle aandacht, vertelt hij enkele uren voor de start van de Grand Prix Special. Al vindt hij het soms „best heftig”. „Mensen achtervolgen ons naar de ring. En als we de ring binnenrijden, beginnen zij al te klappen en te juichen. Totilas is heel sensibel, hij windt zich daar behoorlijk over op. Het laatste wat ik wil is dat het enthousiasme onze resultaten negatief beïnvloedt.”

Vooralsnog lijkt het daar niet op. Bij de Grand Prix Special kreeg het Nederlandse duo woensdag een score van 85.708 toegekend, 4 procent meer dan de nummer twee, Laura Bechtolsheimer. En bij de kür op muziek, hun sterkste onderdeel, zou die score vannacht nog wel eens hoger kunnen uitvallen. Al een paar keer brak de ruiter uit Harskamp afgelopen jaar de magische grens van 90 procent. Sommigen menen zelfs dat hij als eerste de volle honderd punten kan pakken.

Volgens collega Anky van Grunsven – die in Kentucky niet meedoet aan het dressuuronderdeel wegens een blessure van haar paard Salinero – houdt Gal het hoofd koel onder alle aandacht. „En dat is wel eens anders geweest”, zegt zij. „In het begin had hij het daar best moeilijk mee.” Op de vraag of zij het niet moeilijk vindt om in de schaduw van Gal te staan, haalt zij haar schouders op. „Ik heb geen moment spijt gehad van mijn beslissingen”, zegt de amazone die drie maal olympisch goud en twee individuele wereldtitels won.

Van Grunsven heeft haar bekendheid in klinkende munt omgezet, met een eigen kledinglijn, die in twintig landen wordt verkocht. Ze geeft clinics, verkoopt boeken, cd’s en cd-roms. „Gal gaat eenzelfde weg bewandelen”, voorspelt sportverslaggever Maloney. „En misschien dat hij het nog wel verder schopt dan Van Grunsven, die in Amerika nooit zo’n groot publiek heeft bereikt, simpelweg omdat zij daar nooit zo’n grote wedstrijd heeft gereden.” Ook in die zin komt het succes van Gal als geroepen, concludeert Maloney. „Het vergroot zijn marketability in dit land.”

De eerste tekenen van die nieuwe trend zijn nu al zichtbaar. Zo kwamen er de afgelopen dagen vijfhonderd bestellingen van Amerikaanse paardenliefhebbers binnen voor het maandag gepresenteerde boek Totilas, the living legend. „Boven verwachting veel”, jubelt Samira Noman, die verantwoordelijk is voor marketingactiviteiten rond Gal en Totilas.

Ook de vraag naar sperma van het dressuurpaard is sterk toegenomen, sinds begin dit jaar bekend werd dat hij de dekdienst inging. Werden vorig jaar 250 van de 800 aanvragen gehonoreerd, voor 2011 liggen er al 125 te wachten. „De meeste aanvragen kwamen vorig jaar uit Duitsland, Oezbekistan, Brazilië en Nieuw-Zeeland, maar voor 2011 verwachten wij ook veel belangstelling uit de Verenigde Staten”, zegt Noman.

Noman reageert terughoudend op de vraag of zich in Kentucky veel kopers voor Totilas hebben gemeld. Een aantal mensen heeft „serieuze interesse” getoond, maar „in principe” is het paard niet te koop.