Nooit meer landen

Met een vliegend wasrek met een spanwijdte van 122 meter wil vliegtuigbouwer Boeing vijf jaar in de lucht blijven.

Boeing krijgt 89 miljoen dollar van het Pentagon om een zonnevliegtuig te ontwikkelen dat vijf jaar onbemand in de lucht kan blijven. Overdag zullen zonnecellen de propellers aandrijven en de accu’s opladen; ’s nachts vliegt het toestel op opgeslagen stroom. Er is een prachtige naam voor bedacht: de SolarEagle.

Langdurig vliegen op zonne-energie is geen fantasie meer. De onbemande Zephyr van het Britse bedrijf Qinetiq vloog deze zomer 14 dagen en 24 minuten op zonne-energie. Daarmee verpletterde het toestel verschillende records. De langste onbemande vlucht tot dan toe had in 2001 30 uur en 24 minuten geduurd; de langste vlucht ooit was negen dagen, drie minuten en 44 seconden in 1986 – met piloot én brandstof.

Trouwens: afgelopen juli vloog de Solar Impulse met piloot Bertrand Piccard aan boord 26 uur op zonne-energie. Dat lukte alleen door overdag zoveel mogelijk hoogte te winnen (tot 8,5 km) en ’s nachts heel geleidelijk te dalen.

De Zephyr weegt vijftig kilo en heeft een spanwijdte van 22,5 meter. Volgens Qinetiq had het vliegtuig ‘communicatieapparatuur’ ten behoeve van het Britse ministerie van Defensie aan boord, maar veel meer dan een mobieltje kan dat niet zijn geweest.

Verschillende media hebben na de recordvlucht van de Zephyr het tijdperk van de eeuwigdurende vluchten uitgeroepen: wat maakt het uit of je 14 dagen vliegt of 365?

Het antwoord kwam van de altijd humeurige Britse website The Register. Qinetiq vloog in de zomer in de Sonorawoestijn, op 32 graden noorderbreedte. Gunstiger qua zon kan niet. Het lijkt erop dat er niet veel marge is om te vliegen waar en wanneer je wilt.

Boeing heeft de schetsen van de SolarEagle al klaarliggen. Er is een mooie artist’s impression: daarop zien we een soort vliegend wasrek met wel vier rompen, ter vergroting van het oppervlak dat met zonnecellen kan worden bekleed. De spanwijdte wordt maar liefst 122 meter. Er moet 450 kilo telecomapparatuur meekunnen naar een vlieghoogte van 20 km. Er is een demonstratievlucht gepland voor 2013 en deze moet minstens 30 dagen gaan duren. Anders dan Qinetiq wil Boeing de testvlucht in de winter uitvoeren, juist omdat dat het moeilijkst is.

Ten slotte graag uw aandacht voor een van de kortste vluchten ooit. Todd Reichert, student aan de Universiteit van Toronto, heeft op 2 augustus de eerste vlucht gemaakt in een door spierkracht aangedreven ‘ornithopter’ – een toestel dat vliegt door te klapwieken. Dit is pas vorige week bekendgemaakt. De vlucht duurde 19,3 seconden, 145 meter en 16 vleugelslagen (video’s op Videovolt.net). Het onderzoek wordt waarschijnlijk niet voortgezet.

Herbert Blankesteijn