Ongeluk op Segway wordt Segway-eigenaar fataal

De eigenaar van het bedrijf dat gemotoriseerde tweewielers Segway maakt, verongelukte zondag tijdens een ritje op een van zijn eigen tweewielers.

De Britse zakenman Jimi Heselden, sinds een jaar eigenaar van het Amerikaanse bedrijf Segway, is afgelopen zondag overleden nadat hij met een exemplaar van de gelijknamige gemotoriseerde step van een rotsklif reed en in een lagergelegen rivier stortte. Hij is niet de eerste ondernemer die overlijdt aan zijn eigen product of uitvinding. (Zie kader rechts).

Volgens berichten in de Britse media maakt e de 62-jarige multimiljonair en filantroop op zondagochtend een inspectieronde van zijn landgoed in Yorkshire op een crosscountry versie van de Segway . Zijn levenloze lichaam werd in de rivier de Wharfe gevonden nadat een voorbijganger zag dat Heselden van een negen meter hoog klif viel. De politie heeft zijn Segway, voorzien van extra brede profielbanden, meegenomen voor onderzoek.

Heselden, rijk geworden in de defensie-industrie, kocht het bedrijf Segway in december 2009 van de Amerikaanse uitvinder van de gemotoriseerde step, Dean Kamen. De Segway is een elektrisch aangedreven eenpersoonsvervoermiddel . De bestuurder staat rechtop op een platform tussen de twee wielen van het voertuig. In Nederland wordt de Segway gebruikt door een aantal politiekorpsen. De nalatenschap van Heselden is groot. Hij stond met een geschat vermogen van 166 miljoen pond (ruim 195 miljoen euro) op plek 395 van de ranglijst van rijke Britten van The Sunday Times. Een week voor zijn dood werd Heselden nog geëerd als de meest vrijgevige filantroop van het land. Heselden gaf geld aan oorlogsveteranen en aan kansarme jongeren en kwetsbare ouderen in Leeds, zijn geboortestad. Hij groeide op in een arme wijk van Leeds en ging op zijn vijftiende van school om in de lokale mijnen te werken. Heselden is niet de eerste bekende persoon die een ongeluk heeft gehad met de Segway. Tijdens zijn presidentschap viel George W. Bush van een exemplaar van de gemotoriseerde tweewieler (zie hieronder) toen hij een ritje maakte met zijn vader, George Bush senior, bij hun vakantiewoning in Kennebunkport, Maine. Bush junior wist zich na het maken van een aantal bokkensprongen nog net staande te houden.

Gelijkend op de dood van Heselden is het lot van William Nelson ( †1903), een medewerker van het Amerikaanse General Electric. Nelson kwam ten val bij een testrit van een fiets die hij had uitgerust met een motor.

Een vroeg voorbeeld van een uitvinder die de dood vond door zijn eigen uitvinding is de Griek Perillos van Athene († 550 v. Chr.), die volgens de legende een oven had gemaakt in de vorm van een bronzen stier om misdadigers te roosteren. Hij werd gedwongen om zelf proefpersoon te zijn.

De Chinees Li Si († 208 v. Chr.) overleed ook aan zijn eigen marteltechniek. Hij werd geëxecuteerd via de zelfbedachte ‘vijf pijnen methode’, waarbij eerst vier delen van het lichaam werden afgesneden voordat het slachtoffer bij zijn middel doormidden werd gehakt. Veel uitvinders zijn overleden tijdens hun pogingen om te vliegen. Een vroeg slachtoffer is de geleerde Ismail ibn Hammad al-Jawhari († 1010) uit Iran, die uitgerust met twee houten vleugels van een moskee sprong en doodviel. De Oostenrijks-Franse kleermaker Franz Reichelt († 1912) overkwam hetzelfde toen hij als een baksteen van het eerste dek van de Eiffeltoren stortte in zijn zelfgemaakte parachutejas.

Recente pogingen met vliegende auto’s liepen ook slecht af. Henry Smolinski († 1973) verongelukte tijdens een testvlucht in Californië met een vliegende auto die hij had gebaseerd op de Ford Pinto. Vorige jaar stierf de Brit Michael Dacre bij het uitproberen van een vliegende taxi, de Jetpod genaamd, die snel vervoer tussen steden mogelijk moest maken.

Een beroemd voorbeeld van een jammerlijk gestorven uitvinder is Madame Curie († 1934). De Pools-Franse Marie Sklodowska Curie ontdekte de elementen polonium en radium en overleed aan leukemie, vrijwel zeker het gevolg van de radioactieve straling waar ze gedurende haar leven aan bloot had gestaan.