Heeft een walvis tanden?

Heeft een walvis tanden? Robin Schepers schreef zijn vraag op een vrolijke tekening.

Nee, Robin, grote walvissen zoals bultruggen of blauwe vinvissen hebben geen tanden. In plaats daarvan hangen er ‘baleinen’ aan hun bovenkaken. Zo’n balein lijkt op een kam waarvan de ‘tanden’ niet uitlopen in een punt, maar in pluizige haartjes.

Deze ‘tanden’ zijn gemaakt van hetzelfde spul als je haren. Ze zijn alleen steviger en breder. En lang – wel een halve meter en bij sommige soorten zelfs 3,5 meter.

Dat klinkt onhandig: grote kammen in plaats van tanden. Maar voor de walvissen werkt het prima. Zij vangen geen stevige prooien waar ze lang op moeten kauwen. Zij nemen gewoon een reusachtige hap water. Daar zitten verschrikkelijk veel kleine diertjes in: garnaaltjes, krabbetjes, plankton, visjes... En die blijven allemaal achter als de walvis het water langs de baleinen weer naar buiten perst – als door een zeef. (Dat doet hij door zijn tong tegen zijn gehemelte te persen.) Daarna slikt hij al die diertjes door – en soms ook wel eens een vogel die per ongeluk in de buurt zwom.

Voor ‘tandwalvissen’ zoals dolfijnen en potvissen is het anders: die hebben wel gewoon tanden. MvdH