Zuckerbergs filantropische activiteiten goed voor Facebook

Andrew Carnegie heeft ooit gezegd dat een man die rijk sterft, zichzelf te schande maakt. Mark Zuckerberg, de 26-jarige mede-oprichter van Facebook, lijkt daar al op jonge leeftijd lering uit te hebben getrokken. Hij geeft 100 miljoen dollar (74,6 miljoen euro) van zijn persoonlijke vermogen weg aan de openbare scholen in Newark, een in problemen verkerende stad in de Verenigde Staten. Het is een royale gift, maar een wat glanzende reputatie zal het bedrijf van Zuckerberg waarschijnlijk ook niet slecht uitkomen.

Het is indrukwekkend dat Zuckerberg zo'n groot deel van zijn vermogen met internetsnelheid weggeeft. Zeker, hij houdt nog genoeg over, want volgens Forbes Magazine is hij naar schatting 6,9 miljard dollar waard, meer dan Apple's Steve Jobs. Vorig jaar stond hij nog op ‘slechts’ 2 miljard dollar. En het zal niet moeilijk voor hem zijn een deel van zijn aandelen te verzilveren – beleggers als het Russische Digital Sky Technologies en Elevation Partners willen maar al te graag een groter belang in het bedrijf nemen.

Maar Facebook heeft pas vorig jaar een positieve vrije kasstroom gekregen, en de firma is nog niet beursgenoteerd. Hij zal zijn aandelen dus op de ‘grijze’ particuliere markt moeten verkopen. En Zuckerberg is nogal jong om grote filantropische gebaren te maken. De gevolgen van zijn gift zijn eveneens onzeker, omdat de problemen van Newark ingewikkeld zijn, waarbij endemische corruptie en verpauperde gezinnen ook een rol spelen.

De stap zal echter waarschijnlijk een gunstig effect sorteren op de reputatie van Zuckerberg. Of dat nu toeval is of niet, zijn gift is in dit opzicht goed getimed. „The Social Network”, een weinig flatteuze, semidocumentaire film over de oprichting en opkomst van Facebook, zal vandaag in première gaan. Op dezelfde dag je opwachting maken in de tv-show van Oprah Winfrey met de gouverneur van New Jersey en de burgemeester van Newark, om de donatie wereldkundig te maken – zoals althans wordt verwacht – is geen slecht antwoord. De timing van de gift kan misschien ook het rumoer over zijn positie op de Forbes-lijst enigszins neutraliseren.

Voor de kinderen van Newark maakt het uiteraard weinig uit of Zuckerberg door puur altruïsme of deels uit eigenbelang tot zijn daad werd gebracht. Maar de waarde van Facebook op de langere termijn is afhankelijk van het vertrouwen van zijn gebruikers. Als zij denken dat de topman van het bedrijf genereus is en oog heeft voor de gemeenschap, zullen de klanten eerder naar de site toe blijven stromen en onbekommerd informatie over zichzelf blijven vrijgeven. Het bedrijf kan dit vervolgens omzetten in advertentie-inkomsten en winst.

De generatie van Carnegie had waarschijnlijk haar nalatenschap op het oog. Nu het toekomstige succes van Zuckerbergs onderneming steeds afhankelijker wordt van een goede reputatie, kan deze vroege filantropische daad betekenen dat hij op de langere termijn nog meer zal weggeven.