'Ik was niet bang voor activisten'

Henri Termeer is bestuursvoorzitter van Genzyme, een groot biotech-bedrijf. Hij verweert zich tegen een overname.

Henri Termeer WDK

Het is nog maar de vraag of het Amerikaanse biotechnologiebedrijf Genzyme een lang leven beschoren is als zelfstandige onderneming. Het Franse farmacieconcern Sanofi-Aventis deed een bod van 18,5 miljard dollar (13,8 miljard euro) op het bedrijf, maar Genzyme wees het resoluut af als „veel te weinig”. Sanofi laat het er niet bij zitten, topman Chris Viehbacher reist stad en land af om aandeelhouders te overtuigen.

Genzyme is een van de grootste biotechnologiebedrijven ter wereld met meer dan 12.000 werknemers en een omzet van 4,5 miljard dollar. Onder leiding van de Nederlander Henri Termeer ontwikkelde het bedrijf heel succesvol geneesmiddelen tegen erfelijke stofwisselingsziekten, nieraandoeningen en kanker. Genzyme heeft nu twintig producten op de markt, en een hele serie kandidaatgeneesmiddelen in ontwikkeling.

De laatste anderhalf jaar waren „tough”, zegt Termeer aan de telefoon vanuit Boston, „de roerigste in de vijfentwintig jaar waarin ik de leiding heb gegeven aan Genzyme.” Hoewel hij het Nederlands nog altijd goed machtig is, wil hij zakelijke aangelegenheden bij voorkeur in het Engels bespreken. Termeer zag hoe zijn bedrijf begin 2009 met ernstige productieproblemen te maken kreeg, waardoor de beurskoers inzakte en de beruchte Amerikaanse activistische belegger Carl Icahn zijn kans schoon zag en als grote aandeelhouder een plaats eiste in de raad van bestuur. Daar overheen kwam vorige maand nog eens het ongevraagde bod van Sanofi.

Het levenswerk van Termeer lijkt in hoog tempo af te brokkelen. Maar aan de telefoon zegt hij trots: „Dit bedrijf zal op een grootste manier terugkomen.”

Misschien zal hij er niet aan ontkomen zijn bedrijf te verkopen, daar is Termeer zich van bewust. Maar hij wil de huid, of je kunt wel zeggen zijn huid, duur verkopen. „Het bod van Sanofi is zeer ontoereikend omdat het geen enkele rekening houdt met het toekomstig potentieel van dit bedrijf”, zegt Termeer. „De aandelenkoers was op dat moment nog een volledig exponent van de productieproblemen en was dus veel te laag. Dat heb ik Sanofi in heldere bewoordingen duidelijk gemaakt.”

Termeer had wel verwacht dat er vroeg of laat belangstelling voor Genzyme zou ontstaan. Door de leveringsproblemen, was het bedrijf kwetsbaar geworden. „Onze beurskoers was gedaald tot ver onder de werkelijke waarde binnen het bedrijf. Maar we hebben niet stilgezeten. Samen met adviseurs van Goldman Sachs, Credit Suisse en de Quantic Groep hebben we een jaar lang gewerkt om ons te bewapenen tegen een overname. Dankzij al dat voorwerk was het veel makkelijker om het lage bod van Sanofi meteen van de hand te wijzen.”

Genzyme heeft behalve Icahn ook de activistische belegger Ralph Withworth van Relational Investors aan boord. Ieder leveren ze twee van de in totaal tien bestuursleden. „Ik was niet bang om activisten toe te laten”, zegt Termeer. „Ik voel mij er nog steeds heel comfortabel bij. Zij hebben niet de overhand.”

Termeer is het bedrijf nu aan het „stroomlijnen”. Hij verkocht vorige week de divisie Genetische testen voor 925 miljoen dollar aan Labcorp en wil ook de divisies Diagnostiek en Farmaceutische ingrediënten afstoten. Binnen het bedrijf zullen duizend banen verdwijnen. Genzyme heeft verder aangekondigd het komende jaar voor 2 miljard dollar eigen aandelen in te kopen.

Maar of de maatregelen kunnen voorkomen dat Genzyme uiteindelijk niet toch in andere handen valt, is allerminst zeker. Termeer volgde daarom de gebeurtenissen in Nederland rond de overname van farma- en biotechbedrijven de afgelopen maanden nauwlettend. De ontmanteling van Organon na de overname noemt hij „een harde les”. Dat zo wordt gesaneerd ligt volgens Termeer ook aan de aard van het bedrijf, dat in hetzelfde vaarwater zat als de koper. „In het geval van Sanofi en Genzyme kan ik wel zeggen: zij zitten niet in onze ruimte. En zo is het eigenlijk ook met vaccinmaker Crucell dat mogelijk wordt overgenomen door Johnson & Johnson.”

Als er een goed bod komt op Genzyme, zal Termeer zich niet verzetten. „Ik ben nu 65 en ik geniet er nog steeds van om hier te werken. Maar ik ben realist genoeg om te beseffen dat wij een publiek bedrijf zijn. ”