Saneringsoperatie Citigroup is een onverwacht succes

De saneringsoperatie bij Citigroup heeft tot aanzienlijke resultaten geleid. De megabank heeft opnieuw voor 32 miljard dollar (24,4 miljard euro) kunnen verkopen uit zijn vergaarbak met ongewenste bezittingen, Citi Holdings. Maar de eerste stappen zijn vaak het makkelijkst. Het zou wel eens veel moeilijker kunnen worden om de volgende 400 miljard dollar kwijt te raken.

De verkoop van Student Loan Corp illustreert de vastberadenheid van Citi om af te slanken. Minder dan twee maanden geleden werd de kans dat Citi de verstrekker van studiefinancieringen zou kunnen verkopen op nul ingeschat. Citi koopt weliswaar voor bijna 9 miljard dollar aan bezittingen terug en lijdt een verlies van 500 miljoen dollar na belastingen om de transactie te kunnen bezegelen. Maar het grotere doel van verkleining van de balans vergt nu eenmaal enige offers.

De studiefinancieringsdivisie was voor Citi feitelijk niets meer waard. Een bepaling van de nieuwe wet op de gezondheidszorg hield in dat banken geen vergoedingen meer kregen als ze optraden als bemiddelaars tussen overheid en student.

De transactie helpt Citi zijn doel te bereiken. Begin 2008 was Citi Holdings een probleemkind met een omvang van 850 miljard dollar. Inmiddels heeft de bank de Portugese creditcarddivisie, de Japanse vermogensbeheerdivisie en de Amerikaanse levensverzekeringsdivisie weten te verkopen. Eind dit jaar moet de omvang van Citi Holdings zijn teruggebracht naar ongeveer 400 miljard dollar, ofwel minder dan een vijfde van de totale balans. Citi Holdings zal nog kleiner moeten worden, maar de volgende fase van het vermageringsproces zou wel eens langer kunnen gaan duren.

De slechtste bezittingen staan uiteraard nog steeds in de boeken. Zo is daar bijvoorbeeld de divisie voor subprime-hypotheken van CitiFinancial en een portefeuille van ruwweg 100 miljard dollar aan effecten en leningen. De kwakkelende economie zal er niet toe bijdragen dergelijke bezittingen aantrekkelijker te maken voor kopers. En Citi wil niet als een wanhopige verkoper overkomen. Ieder verstandig plan om af te slanken moet van het juiste tempo uitgaan. Beleggers moeten er rekening mee houden dat Citi het nu iets rustiger aan gaat doen.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com