Wanneer is de eerste cel gemaakt?

‘Ik heet Achilleas en ik ben 10 jaar oud. Ik woon in Griekenland (in Sparta). Mijn vraag is: Dr. Zeepaard, wanneer en hoe is de eerste cel gemaakt?’

Tja, de eerste cel is niet gemaakt, maar hij is ontstaan. Tenminste, zo denkt Dr. Zeepaard dat het is gegaan. Maar dan is er nog wel een probleem, want niemand heeft kunnen bedenken hóe dat gebeurde. De makkelijkste vraag is wanneer de eerste cel er was. Dat was ongeveer 3,5 miljard jaar geleden, denken wetenschappers. Toen was de aarde 1 miljard jaar oud.

Dat is onvoorstelbaar lang geleden. Er waren geen mensen, geen dieren, geen planten. Die zijn allemaal opgebouwd uit miljarden cellen en die cellen waren er nog niet. Mensen die er ongeveer zo uitzien als wij zijn er pas 200.000 jaar. De eerste cellen ontstonden dan nog eens 17.000 keer zo lang geleden.

Er zijn wetenschappers die denken dat de eerste cellen rond warmwaterbronnen op de oceaanbodem ontstonden. Andere onderzoekers denken dat het in warme poeltjes bij rotsige en moerassige kusten gebeurde.

In ieder geval is duidelijk dat een cel pas als eerste cel telt als hij zich ook kan vermenigvuldigen. Na die eerste cel moesten er wel steeds cellen blijven bestaan, anders heb je er niet veel aan.

Een levende cel bestaat uit een omhulsel van vet. Dat is niet zo moeilijk. Maar daarbinnen zitten ‘moleculen’ (zoals DNA) die zichzelf moeten kunnen kopiëren, zodat ze nieuwe cellen kunnen vormen.

Het idee is dat die zelfkopiërende moleculen er eerst waren en dat die daarna zo’n manteltje van vet hebben aangetrokken. Toen bestond de eerste cel. Wim Köhler