Luchtvaart vreest ander olieaanbod

Een dreigende verschuiving in het olieaanbod houdt veranderingen in voor twee bedrijfstakken. De productie van traditionele ruwe olie zal de komende vijf jaar naar verwachting afvlakken, terwijl lichtere oliesoorten het grootste deel van de aanbodgroei voor hun rekening zullen nemen. Dit moet de kosten van chemieconcerns omlaag kunnen brengen, maar zal de zich net van de crisis herstellende luchtvaartmaatschappijen voor hoofdbrekens plaatsen.

Het wordt lastiger ouderwetse olievoorraden te vinden. De productiegroei zal volgens Cambridge Energy Research Associates in 2015 tot stilstand komen. Vanaf dat moment zal al het nieuwe aanbod afkomstig zijn van vloeibaar aardgas en condensaten.

Maar niet alle koolwaterstoffen zijn hetzelfde. Als vraatzuchtige consumenten van de groeivariant zullen de Amerikaanse chemieconcerns waarschijnlijk profiteren van betere marges. Eén van de bedrijven die er op dit punt het best voorstaan, lijkt Westlake Chemical te zijn, waar ethaan ruim de helft van de inkooplasten voor zijn rekening neemt.

Maar voor de luchtvaartmaatschappijen ziet de toekomst er somber uit. Vloeibaar aardgas wordt nog niet gebruikt voor de productie van kerosine. Dit betekent dat een stagnerende olieproductie kan leiden tot hogere prijzen. Om het nog wat erger te maken, zal de vraag naar brandstoffen stijgen nu Chinezen en Indiërs vaker gaan vliegen.

Dit is een onheilspellende ontwikkeling voor de belaagde Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen. Zij hebben sinds 2001 samen 58 miljard dollar (44 miljard euro) verloren en in slechts vier van de afgelopen tien jaar winst geboekt. Na te zijn afgeslankt, lijkt de sector op weg naar zijn beste financiële jaar sinds de jaren negentig.

Maar iedere dollar aan prijsstijging voor een vat brandstof kost de sector bijna 500 miljoen dollar. En luchtvaartmaatschappijen hebben altijd moeite gehad de kosten door te berekenen. De winst vóór belastingen laat weinig ruimte voor vergissingen, ook al gaat hij vooruit. Avondale Partners verwacht in 2010 een winstmarge vóór belastingen bij Continental Airlines van 3,8 procent. AMR, met een vloot die voornamelijk bestaat uit kerosineslurpers, zou wel eens het kwetsbaarst kunnen zijn voor een forse stijging van de brandstofkosten.

De Amerikaanse chemiesector heeft het dit jaar 13 procent beter gedaan dan de S&P 500-index. Maar de luchtvaartmaatschappijen hebben zelfs 22 procent beter gepresteerd. Het effect van het veranderende olieaanbod duidt erop dat de kansen wel eens zouden kunnen gaan keren.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com