Overname BSkyB bedreigd

Het voornemen van NewsCorp om de volledige controle over het Britse BSkyB naar zich toe te trekken, lijkt kwetsbaar. Nu het mediaconcern van Rupert Murdoch zich opmaakt de formele goedkeuring van de Europese Commissie te verkrijgen voor zijn plan om de 61 procent van de betaaltelevisiezender te kopen die het nog niet in bezit heeft, hebben onthullingen over afluisterpraktijken bij een van Murdochs Britse tabloids twijfel gezaaid over de vraag of een verdere machtsconcentratie in handen van deze mediatycoon wenselijk is. Een langdurig onderzoek door de toezichthouder lijkt steeds waarschijnlijker.

The New York Times heeft eerder deze maand beweerd dat Andy Coulson, die nu de perschef van de Britse premier is, verslaggevers heeft aangemoedigd telefoongesprekken af te luisteren toen hij nog hoofdredacteur was van Murdochs News of the World. De daaropvolgende storm heeft nieuw licht geworpen op de banden tussen de coalitieregering en Murdoch, wiens dagbladen bij de laatste verkiezingen hun steun hadden gegeven aan de Conservatieven.

De ruzie komt op een heel vervelend moment voor de BskyB-deal van Murdoch, waarvan sommigen eerder nog hadden verwacht dat hij zonder problemen zou worden goedgekeurd. Het ontbreken van overlap tussen de televisie- en dagbladactiviteiten zou betekenen dat er geen voor de hand liggende mededingingsbezwaren zijn. Bovendien verleent het belang van 39 procent van NewsCorp in BSkyB het concern in feite al de zeggenschap over de zender. De Britse mededingingsautoriteit kwam in 2008 tot dezelfde conclusie, toen zij de aankoop door BSkyB van een belang van 17,9 procent in de concurrerende zender ITV onderzocht en uiteindelijk – deels – tegenhield.

Niettemin zou het volledig in handen krijgen van BSkyB Murdoch meer vrijheid bieden, omdat hij dan geen rekening meer hoeft te houden met de andere aandeelhouders. Hij zou de kijkers naar de betaalzender bijvoorbeeld goedkope abonnementen op zijn dagbladen kunnen aanbieden, waardoor concurrerende titels zouden worden verzwakt en de pluriformiteit van de Britse media in het gedrang zou kunnen komen. Hoewel Sky News zich moet houden aan strikte regels van onpartijdigheid, zijn de voorschriften die over de online inhoud gaan onduidelijk. Dat is een belangrijke zorg, nu de grenzen tussen televisie en internet vervagen.

Deze overwegingen, in samenhang met het politieke conflict over de afluisterpraktijken, zullen de druk doen toenemen op Vince Cable, de Liberaal-Democraat die minister van Economische Zaken is, om zijn recht uit te oefenen een beroep op de toezichthouder te doen om de overname van BSkyB te onderzoeken. Het is zeker geen uitgemaakte zaak dat de mediatoezichthouder gronden zal vinden om de deal tegen te houden. Maar een onderzoek zou op z’n minst het moment uitstellen waarop News Corp de volledige zeggenschap in handen zal krijgen. De politieke invloed van Murdoch zou wel eens een nadeel kunnen zijn geworden.