Nadal fysiek en mentaal weer de sterkste tennisser

Met zijn eindzege op de US Open schaarde Rafael Nadal zich afgelopen nacht bij een illuster rijtje tennissers dat alle vier de grandslams won. „Hij is mentaal sterk en enorm toegewijd.”

I won’t watch, but I hope he wins. Dat zei Roger Federer zaterdag na zijn nederlaag tegen Novak Djokovic in de halve finales van de US Open. De Zwitserse tennisser had zojuist zijn kansen op de titel verspeeld, maar hij gunde de eindzege meer aan zijn rivaal Rafael Nadal dan de man die hém bedwong. Als geen ander weet Federer hoe het is om geschiedenis te schrijven.

Met zijn fraaie overwinning van afgelopen nacht op Novak Djokovic (6-4, 5-7, 6-4 en 6-2) schaart Nadal zich onder een illuster rijtje tennissers. Na Roger Federer, Andre Agassi, Roy Emerson, Rod Laver, Don Budge en Fred Perry heeft nu ook de Spanjaard alle vier de grandslamtoernooien op zijn naam geschreven. Vijfmaal won hij Roland Garros, tweemaal Wimbledon, één maal de Australian Open en één keer de US Open. Hij is bovendien de eerste speler sinds Laver in 1969, die in één jaar ‘Parijs’, ‘Londen’ en ‘New York’ wint.

Anders dan in zijn eerste zes wedstrijden in New York – waarin Nadal slechts twee opslagbeurten verloor – moest hij tegen Djokovic hard werken voor ieder punt. In grote delen van hun partij liet de Serviër het vechttennis zien waarmee hij zaterdag Roger Federer op de knieën kreeg. Zoals in de derde set, toen hij tien van liefst elf breekpunten wegwerkte met een aantal sterke opslagen, forehands en volleys. „Wat een inzet”, zei de winnaar na afloop vol bewondering. „Kinderen kunnen hier veel van leren.”

Na zijn vijfsetter tegen Federer kwam het Djokovic niet slecht uit dat de finale met een dag werd uitgesteld wegens het slechte weer. En toen de partij bij 4-4 en 30-30 in de tweede set door de regen werd stilgelegd, deed de Serviër daar opnieuw zijn voordeel mee. Als herboren stapte hij na twee uur de baan op. Djokovic kwam op 6-5 en brak de nummer één met een snoeiharde return tegen de baseline: 7-5. Met zijn snelle en risicovolle spel leek hij de zwakke plekken van de titelfavoriet langzaam maar zeker bloot te leggen.

Toch was het Nadal die in hun 3 uur en 45 minuten durende partij de meeste indruk maakte. Mentaal was hij amper de meerdere van Djokovic, maar fysiek legde de Serviër het wel tegen hem af. Rafa heeft het nooit met zo veel woorden gezegd, maar de rustpauze na Wimbledon kan wel eens van groot belang zijn geweest voor zijn latere triomftocht in de Verenigde Staten. Na jaren van overbelasting gaf hij zijn knieën deze zomer eindelijk wat rust. Dat hij daarvoor zelfs de kwartfinale van de Davis Cup oversloeg, bewijst dat hij heeft geleerd van zijn fouten.

Het getuigt verder van lef dat Nadal kort voor de US Open begon te experimenteren met de manier waarop hij zijn racket vasthoudt tijdens het serveren. Zijn service is sindsdien aanzienlijk sneller en accurater, en hij haalt er meer punten mee binnen. Zoals in de derde set tegen Djokovic, toen hij op 5-4 en 15-30 drie onhoudbare opslagen produceerde. Nadal sloeg in totaal 45 aces in New York, wat voor zijn doen veel is. Als de Spanjaard zijn eerste opslag over het net kreeg, leidde dat in drie van de vier gevallen tot een punt.

Voor Djokovic was het zuur dat hij zijn imponerende zegereeks in New York geen vervolg kon geven. Na twee moeilijke jaren, volgend op zijn eerste grandslamtitel in Australië (2008), bewees de 23-jarige Serviër dat hij niet onderschat mag worden. Vooral zijn partij tegen Federer, waarin hij twee matchpoints overleefde, zal hem waarschijnlijk blijven inspireren. „Dit was een van die wedstrijden die ik nooit zal vergeten”, zei hij na de vier uur lange partij, waarin hij vooral met zijn verdedigende spel grote indruk maakte.

Volgens Djokovic heeft Nadal het in zich om de grootste speler aller tijden te worden. „Hij is mentaal sterk en enorm toegewijd”, zei hij tijdens zijn afsluitende persconferentie. „Iedere dag wordt hij beter. Dat maakt het wel eens frustrerend voor zijn tegenstanders: het wordt almaar moeilijker om van hem te winnen.” De winnaar probeerde zijn collega op te beuren met de ‘belofte’ dat Djokovic de US Open binnen afzienbare tijd gaat winnen. „Daar twijfel ik niet aan, jij houdt deze trofee binnenkort in handen.”

Voor de finale stond vast dat Nadal ’s werelds nummer één blijft, en Djokovic de tweede plek overneemt van Federer. De 24-jarige Spanjaard staat 4.080 punten voor op de Serviër, en ruim 4.490 op de Zwitser. Voorlopig heeft hij weinig te vrezen van zijn concurrenten.