Koel en zakelijk naar de eindzege

Vorig jaar won tennisster Kim Clijsters verrassend de US Open, kort na haar rentree. Zaterdag bewees zij dat dat geen toevalstreffer was. De Vlaamse won de titel met overmacht.

Kim Clijsters is getrouwd met een voormalig profbasketballer uit Amerika. Het stel woont in New Jersey én in het Belgische Bree. „Als ik naar Amerika vlieg neem ik altijd een koffer vol Belgisch eten mee”, vertrouwde de Vlaamse tennisster dagblad Het Laatste Nieuws onlangs toe. Met bouillonblokjes, vanillesuiker en puddingzakjes bestrijdt ‘Kimmeke’ de heimwee.

Clijsters is een praktisch, nuchter mens. Ze lacht veel, maar toont verder weinig emotie. Dat zij desondanks geliefd is, heeft veel met haar open karakter te maken. Clijsters praat graag en heeft voor iedereen wel een vriendelijk woord over. Na haar eindzege op de US Open, afgelopen zaterdag, nam zij acht minuten de tijd om het publiek, haar man Brian Lynch, dochter Jada, vrienden en fans te bedanken.

De verliezend finalist, Vera Zvonareva, is uit een heel ander hout gesneden. „Tennis is een emotioneel spelletje”, zei zij vorig jaar, na haar nederlaag tegen Flavia Pennetta in de vierde ronde van de US Open. De Russin brak een racket, trok de bandages van haar been en huilde na het missen van haar zesde matchpoint. Wat mensen daarvan dachten kon haar weinig schelen. Belangrijker was dat zij zichzelf beter leerde kennen door dat soort uitbarstingen.

Hun botsende karakters maakten zaterdag veel goed in een verder kleurloze finale: 6-2 en 6-1. „Verloor Clijsters maar een keer haar opslag”, verzuchtte tv-commentator John McEnroe halverwege de partij, die na een uur spelen alweer voorbij was. „Ik mag haar graag, maar ik kan dit niet aanzien”, aldus de voormalig proftennisser. McEnroe toonde zich verbaasd over de overmacht van Clijsters, die de laatste twee onderlinge duels van Zvonareva verloor.

Vorig jaar verraste Clijsters de tenniswereld door vlak na haar rentree de titel in New York te winnen. De tweeënhalf jaar afwezigheid wegens moederschap pakten niet in haar nadeel uit. Ze kan beter relativeren en geniet meer van haar sport. Van zenuwen heeft zij naar eigen zeggen nauwelijks meer last. De grote vraag was of haar goede prestatie een toevalstreffer was, of het begin van een nieuwe zegetocht.

Clijsters zelf sprak zaterdag van een wisselvallig jaar – zeker wat haar grandslamoptredens betreft. Op de Australian Open verloor zij in de derde ronde van Nadia Petrova. Roland Garros moest zij aan zich voorbij laten gaan wegens een blessure. En op Wimbledon versperde Vera Zvonareva haar in de kwartfinale de weg. Nog genoeg werk te verzetten, leek de 27-jarige tennisster te willen aangeven. Als Clijsters blessurevrij blijft, wil zij doorgaan tot aan de Olympische Spelen van 2012 in Londen.

En waarom niet? In New York toonde Clijsters aan dat zij alle typen speelsters aan kan en qua fitheid niet onderdoet voor haar jongere collega’s. Dat de Vlaamse pas in haar laatste twee duels kon imponeren, is iedereen snel vergeten. Evenals het feit dat ranglijstaanvoerder Serena Williams in New York ontbrak wegens een voetblessure. Die wetenswaardigheden halen de geschiedenisboeken niet. Wél dat Clijsters de eerste tennisster is sinds Venus Williams in 2001, die haar titel in New York met succes verdedigt.

Tegen Zvonareva speelde Clijsters koel en zakelijk. Alleen in de eerste vijf games gaf zij de Russin wat ruimte, hetgeen resulteerde in een paar prachtige rally’s. Daarna zette Clijsters een tandje bij, zoals zij eerder had gedaan in haar halve finale tegen Venus Williams. Aan één breekkans, halverwege de eerste set, had zij genoeg om op voorsprong te komen. Een paar misslagen van haar tegenstander bij 5-2 deden rest.

In het tweede bedrijf zocht Zvonareva wanhopig naar een manier om het tij te keren. Zonder resultaat, want in haar openingsgame denderde Clijsters vrolijk voort. Na de zoveelste onhoudbare forehand van de Vlaamse, sloeg Zvonareva woedend haar racket kapot. „Ik had het gevoel dat ik niet vooruit te branden was”, verklaarde zij later. „Door mijn emoties te botvieren, hoopte ik mezelf wat op te peppen.”

Toch was haar nederlaag grotendeels te wijten aan het goede spel van Clijsters, die 2,2 miljoen dollar aan haar optreden in New York overhoudt. Net als vorig jaar vierde de Vlaamse haar titel met dochter Jade aan haar zijde. Toen zij de peuter even later in een stoel had gezet, kreeg die de lachers op haar hand met een opgeheven vingertje richting de vele persfotografen. „No photos, no photos”, klonk het vermanend.