Klik, een flits, Neanderthaler

Vorige week belandde Dr. Zeepaard in een museum. In het Duitse Mettmann. Hij liet er een foto maken van zichzelf als Neanderthaler.

Dr. Zeepaard heeft iets leuks gedaan. Hij reisde door Duitsland en kwam langs een museum. Het was een groot gebouw van beton en glas in het bos. Op de vloer binnen stond: “Wat is de mens?”

Die vraag stelde ooit een beroemde filosoof (Immanuel Kant heette hij). En Dr. Zeepaard vond het een goede vraag. Want toen hij opkeek zag hij allemaal wassen beelden. Ze leken erg op mensen van nu, maar dat waren ze niet.

Het waren Neanderthalers. Die leefden tienduizenden jaren geleden in Europa en in delen van Azië. Daar joegen ze met speren met stenen punten op bizons. Het vlees roosterden ze op een vuurtje bij hun tenten. Met scherpe stenen schraapten ze daarna de huiden van de dode dieren schoon. Daar maakten ze kleren van.

Het was een hard leven. In Europa was het in die tijd, de IJstijd, erg koud. De bizons waren gevaarlijk en lieten zich niet zomaar vangen. En als je per ongeluk een giftige bes of paddestoel at...

De Neanderthalers hebben het ook niet gered. Alleen Homo sapiens overleefde – mensen zoals wijzelf dus. Die waren niet zo beresterk als Neanderthalers, maar wel veel handiger in het maken van slimme gereedschappen.

De arme Neanderthalers raakten intussen helemaal vergeten. Totdat in 1856 een paar werkmannen kalksteen uit een grot gingen slopen. Stom toevallig vonden ze een skelet. Van wie was het?!

De Duitse onderzoeker Johann Fuhlrott begreep het toen meteen. Van een vroege mens, zei hij. En omdat de grot in het Neanderdal lag, werd deze vroege mens al gauw ‘Neanderthaler’ genoemd (dal is ‘thal’ in het Duits ).

Nu is die hele kalksteengrot weg gehakt. Maar over de Neanderthalers weten we veel meer. Zoals hoe ze eruit zagen.

In het museum kun je zelfs een ‘foto’ laten maken van jezelf als Neanderthaler. Dr. Zeepaard heeft dat gedaan. Je krijgt wenkbrauwen die op vooruitstekende richels liggen. Je hoofd wordt platter en langer gemaakt, je wangen lijken boller en je kin krimpt.

Maar het gekste is eigenlijk dat er tussen ‘mensen van nu’ en ‘Neanderthalers’ maar zo weinig verschil zit, vond Dr. Zeepaard. Zitten er soms restjes Neanderthaler in mensen? Nou, denken experts, mensen en Neanderthalers lijken vooral op elkaar doordat ze broer en zus zijn in de stamboom van mensensoorten.

Het mooie museum ligt in het Neandertal, dichtbij de grens: www.neanderthal.de. Klik op de Nederlandse vlag.