Benoem Walter Hewlett als president-commissaris bij HP

Oracle-topman Larry Ellison zou Hewlett-Packard (HP) wel eens een goed advies gegeven kunnen hebben. Voordat hij deze week Mark Hurd vroeg om hem te komen helpen zijn softwarebedrijf te komen leiden, vergeleek Ellison het besluit van de raad van commissarissen van HP om Hurd als topman te laten vertrekken als „het slechtste personeelbeleid sinds het ontslag van Steve Jobs door de idioten in het bestuur van Apple”.

Als we de logica van Ellison even door mogen trekken, zou Apple een soort blauwdruk kunnen vormen van de manier waarop HP weer op het juiste spoor gezet zou kunnen worden. Nadat Jobs een machtsstrijd verloren had bij het door hem opgerichte bedrijf, haalde Apple hem ongeveer tien jaar later terug. Het zou wel eens tijd kunnen zijn voor een soortgelijke zet van HP.

Het briefhoofd van de onderneming kan als inspiratiebron dienen. Bill Hewlett en David Packard ontmoetten elkaar tijdens hun studie aan de universiteit van Stanford en bouwden hun eerste product, een audio-oscillator, in een garage in Palo Alto, met een startkapitaal van 538 dollar. Het enige probleem is dat beide mannen inmiddels zijn overleden.

Maar er is nog steeds een goede aanverwante optie: Hewletts zoon Walter. Die is oprichter van het Center for Computer Assisted Research in the Humanities op Stanford, en heeft zich bewezen als een capabel technoloog. Hij heeft ook laten zien dat hij over een opmerkelijk goed zakelijk inzicht beschikt, en hij heeft een passie voor het bedrijf van zijn vader.

Hewlett gaf in 2002 leiding aan een aandeelhouderscampagne tegen het besluit van de toenmalige bestuursvoorzitter Carly Fiorina om Compaq voor 24 miljard dollar over te nemen. Die deal heeft, zoals Hewlett correct voorspelde, HP verder in het moeras van de pc-industrie doen belanden en de winstmarges laten verdampen, wat uiteindelijk heeft geleid tot het vertrek van Fiorina en de benoeming van Hurd.

De raad van commissarissen van HP is toe aan een grote schoonmaakbeurt. De raad liet al zien over een twijfelachtig beoordelingsvermogen te beschikken bij een heksenjacht op informatielekken. Nu heeft de raad de ‘affaire-Hurd’ (een beschuldiging van seksuele intimidatie) uit de hand laten lopen en deze fout nog verergerd door er niet voor te zorgen dat zijn vertrek het bedrijf geen schade zou toebrengen. Een juridisch achterhoedegevecht om Hurd tegen te houden kwam te laat: de beurskoers heeft 17,5 miljard dollar aan waarde ingeboet sinds hij opstapte. De koers van Oracle is daarentegen onveranderd gebleven.

Hewlett heeft geen operationeel talent, en zijn aanstelling bij HP was geen succes. Maar hij is een ervaren bedrijfsman, kent de onderneming en beschikt bovendien over dezelfde vindingrijke en ondernemende geest – de essentie van de afgelopen halve eeuw in Silicon Valley – die de oprichters van het bedrijf heeft geïnspireerd. Het is moeilijk betere kwaliteiten te noemen voor een nieuwe president-commissaris.