Federer blijft koel bij harde wind

New York werd gisteren geteisterd door sterke windvlagen. Maar Roger Federer speelde zijn beste tennis tegen Robin Söderling.

De service van Roger Federer is altijd een wapen geweest. Hij oefent er veel op, omdat hij weet hoe cruciaal zijn opslag kan zijn. „Al maak je me om vier uur ’s nachts wakker om te serveren, dan heb ik daar geen probleem mee”, zei Federer na zijn overwinning op Robin Söderling in de kwartfinales van de US Open: 6-4, 6-4 en 7-5.

Met zijn constante service toonde de 29-jarige Federer gisteren zijn grote klasse. Want de omstandigheden waren verre van optimaal in het Arthur Ashe stadion, waar de wind snelheden van 48 kilometer per uur bereikte. Terwijl zakdoeken, handdoeken en plastic zakken door de lucht vlogen, sloeg de Zwitserse nummer twee achttien aces. Hij kreeg 64 procent van zijn eerste opslagen over het net. In 86 procent van de gevallen leidde dat tot een punt.

De partij bood niet het spektakel waar tennisfans op hadden gehoopt. In de media werd Söderling de afgelopen dagen als een angstgegner neergezet, die de neergang van Federer zou kunnen versnellen. Hoewel hij slechts een van hun dertien eerdere duels won, maakte hij met die zege wel grote indruk. In de kwartfinales van Roland Garros schakelde de Zweed Federer uit, waarmee een einde kwam aan diens recordreeks. In de jaren daarvoor stond de Zwitser 23 maal op rij in de halve finales van een grandslamtoernooi.

Die nederlaag in Parijs leek een keerpunt in de carrière van de Zwitser te worden. Een maand later werd hij opnieuw aan de kant gezet, ditmaal in de kwartfinales van Wimbledon, door Tomas Berdych. De zestienvoudig grandslamkampioen toonde zich een slecht verliezer. Als een kleine jongen klaagde hij over fysieke pijnen aan been en rug.

Maar in New York heeft Federer een opperbest humeur en speelt hij zijn beste tennis. De Zwitser stond nog geen set af in zijn partijen tegen achtereenvolgens Brian Dabul, Andreas Beck, Paul-Henri Mathieu, Jürgen Melzer en Söderling. En hij lijkt veel baat te hebben bij de samenwerking met Paul Annacone, die eerder Pete Sampras en Tim Henman coachte. De Amerikaan zou in november vertrekken als hoofdcoach van het Britse mannentennis, maar die functie gaf hij eerder deze week op om de schijn van belangenverstrengeling te vermijden.

Tegen Söderling ondervond Federer alleen aan het begin van de eerste set wat problemen. Hij overleefde vier breekpunten, waarvan drie in zijn openingsgame. De eerste werkte hij weg met een crosscourt forehand, die maar net de baseline raakte. De tweede met een service van 200 kilometer per uur. De derde met een ace van 193 kilometer. Bij een achterstand van 2-3 werkte hij een vierde breekpunt weg met een ruime service, gevolgd door een forehand aan de andere kant van de baan. In de daarop volgende game brak hij de als vijfde geplaatste Zweed met een prachtig dropshot.

In de halve finales komt Federer uit tegen Novak Djokovic, die gisteren een goede indruk maakte tegen Gaël Monfils: 7-6, 6-1 en 6-1. De Serviër verloor drie jaar geleden van Federer in de finale van de US Open. In de daarop volgende twee jaar zette de Zwitser hem in de halve finales opzij. „Novak is uit op een doorbraak”, realiseerde Federer zich. „Ik maak mij op voor een zware strijd.”