Maastricht is alweer op de BBC

Nederlandse universiteiten willen meer buitenlandse studenten strikken. In Maastricht azen ze vooral op Britten. „Ze brengen allen iets anders mee.”

Dit is niet het eerste jaar dat de Universiteit Maastricht probeert om studenten uit Groot-Brittannië te lokken, maar ditmaal is werven beter gelukt dan andere jaren.

Britse media hebben uitgebreid aandacht besteed aan de betrekkelijk kleine universiteitsstad. „Mijn grootouders belden me vorige week om te zeggen dat Maastricht alweer op de BBC-radio was”, zegt Dani Older (22) uit Southampton.

Older heeft gereisd en gewerkt voordat ze ging studeren. Ze is „ietsjes ouder”, zegt ze zelf. Nu heeft ze „bewust” gekozen voor een buitenlandse universiteit, omdat die „zoveel meerwaarde heeft”. Haar keus viel op Maastricht, waar ze gisteren begon met de Engelstalige studie Arts and culture. Die bachelorstudie dekt „ongeveer alles” wat ze boeiend vindt.

Ook de 18-jarige Theresa Bullock uit de buurt van Birmingham merkt met genoegen de belangstelling van de pers in eigen land op. Ze is twee weken geleden aangekomen, heeft online een betaalbare kamer gevonden. Deze week begint ze met de studie Knowledge engineering (kennistechnologie).

Momenteel volgen tussen de honderd en tweehonderd Britten hun bachelor in Maastricht. Engeland is een doelland, zegt Jeanine Gregersen, directeur marketing en communicatie van de Universiteit Maastricht (UM). De universiteit is extra alert op een donderdag in augustus die bekendstaat als clearing, het moment waarop Britse scholieren de uitslag krijgen van hun A-level-examen, dat toegang biedt tot de universiteit. Tegelijkertijd krijgen de geslaagden te horen op welke universiteit ze kunnen beginnen. Punt is alleen dat lang niet iedereen kán beginnen, omdat er te weinig plaatsen op Britse universiteiten zijn. „Op de 600.000 die van school komen, is voor 160.000 nog geen plek”, volgens Gregersen. „Er is meer vraag dan aanbod. Dus kijken Britse studenten over de grens.”

Theresa Bullock, die Nederland eerder bezocht, wilde graag naar het buitenland, maar sprak onvoldoende Frans en Duits. „Ik zocht een Engelstalige universiteit.” Dani Older vult aan: „Maastricht ligt centraal ten opzichte van andere Europese landen.” Ook verwacht ze dat het niveau van het onderwijs hier hoger ligt. „In Engeland is de kwaliteit sterk gedaald doordat het zo massaal is geworden. Het kleinschalige onderwijs spreekt mij aan.”

Voor Britse studenten is het studeren in Nederland goedkoper dan in eigen land, ze betalen net zo veel collegegeld als een Nederlandse student (1.672 euro per jaar). „Voor mij scheelt dat 3.000 pond [3.600 euro] per jaar”, zegt Bullock. „Dat heeft zeker meegespeeld in mijn afwegingen. Voor de rest zijn de kosten, zoals huisvesting, ongeveer gelijk.”

Op de Universiteit Maastricht zijn ook veel Duitse en Aziatische studenten. Gregersen van de UM: „We willen niet eens zoveel méér, we vinden de variëteit belangrijk. De kwaliteit van studenten is hetzelfde, maar ze brengen allemaal iets anders mee.”

Het bachelor-onderwijs wordt voor het grootste deel in het Engels gegeven. Om studenten als Dani Older en Theresa Bullock te werven, gaat de universiteit beurzen en scholen af. „We willen graag persoonlijk en direct contact met de aankomende studenten. De beste manier om dat te doen is ze op te zoeken”, stelt Gregersen.

Maastricht is niet de enige universiteit die zich internationaal wil „profileren”. Ook de Erasmus Universiteit Rotterdam (EUR) biedt een Engelstalig programma aan en wil graag buitenlandse studenten aantrekken. Maar anders dan ‘Maastricht’ gelooft de EUR niet langer in het bezoeken van onderwijsbeurzen: de ‘offline’ marketing. „Dan ben je al te laat”, zegt Jeroen Jonkman, adviseur internationale onderwijsmarketing bij de EUR. „Dus dat doen we niet veel meer.”

De Rotterdamse universiteit is zo’n drie jaar geleden begonnen met de nadruk op onlinewerving van haar internationale studenten. „We hebben een google ad [advertentie, red.] in de landen waar we ons op richten. We kopen zoektermen op in landen als China, India, Brazilië, Rusland. Mensen die bepaalde zoektermen intypen, worden direct doorgeleid naar de site van onze universiteit. Ook zitten we in een zoeknetwek, op studiekeuzeplatform – zogenoemde study portals.”

De Erasmus Universiteit kent een flinke groei aan internationale studenten, van 8 à 10 procent per jaar. Momenteel zijn ongeveer 4.500 van de 23.000 studenten niet-Nederlands. Die komen voornamelijk uit de EU, maar ook van buiten.

Ook is de Rotterdamse universiteit actief op YouTube en Twitter. Dat alles, zegt Jonkman, vergroot de zichtbaarheid van de Erasmus Universiteit in het buitenland. „We proberen ze in de funnel te krijgen” De funnel, dat is de marketingterm voor trechter.