Celstraf na schijnhuwelijken

Een anglicaanse predikant is gisteren door een Britse rechter veroordeeld tot vier jaar gevangenisstraf wegens het afsluiten van honderden schijnhuwelijken. Het ging om huwelijken tussen Afrikaanse mannen en Oost-Europese vrouwen. De mannen, die meestal legaal naar Groot-Brittannië waren gekomen maar aan het eind van hun verblijfsperiode stonden, kregen door het huwelijk een permanente verblijfvergunning.

De 61-jarige predikant werkte samen met een Oekraïense man die de vrouwen ronselde en een advocaat die contact had met de mannen. Beiden zijn eveneens tot vier jaar celstraf veroordeeld.

Justitie ontdekte de fraude toen bleek dat het aantal huwelijken in het kerkje in St Leonards-on-Sea in de periode tussen 2005 en 2009 was opgelopen tot meer dan 400, dertig keer zoveel als in de jaren ervoor; in 360 gevallen zou het om schijnhuwelijken gaan. Veel bruiden en bruidegommen bleken bovendien in dezelfde straat en in sommige gevallen zelfs op hetzelfde adres te wonen.

De Oost-Europese vrouwen, legaal in Groot-Brittannië omdat ze uit EU-landen kwamen, hadden vaak geen of zeer slecht betaald werk. Ze ontvingen voor het huwelijk zo’n 3.000 pond (ruim 3.500 euro). De Afrikaanse mannen, van wie er veel uit Nigeria kwamen, betaalden 10.000 pond of meer voor deze mogelijkheid om aan uitzetting te ontkomen. Volgens de boekhouding had het kerkje in het eerste half jaar van 2005, voordat de schijnhuwelijken begonnen, ongeveer 1.000 pond aan inkomsten. In de eerste helft van 2009 verdiende de kerk 22.000 pond.

Volgens de bisschop van Lewes, die niets wist van de schijnhuwelijken, wordt onderzocht wat er nu met het verdiende geld moet gebeuren. Hij kondigde een onderzoek aan naar de procedure bij het sluiten van een huwelijk. (AP)