Verliezen van Kim Clijsters is toegestaan

Na haar titel op Roland Garros, in 2008, tobde Ana Ivanovic lang met haar vorm.

Zij is op de weg terug, maar in New York verloor ze van titelverdediger Kim Clijsters.

Veel mensen hebben het nog op hun netvlies staan: de eindzege van Ana Ivanovic op Roland Garros, twee jaar geleden. Een mooi meisje, goedlachs en een beetje naïef. En dan die titel, vanuit het niets. De Servische tennisster omarmde de trofee, tegen de achtergrond van de Eiffeltoren. Daarna volgden de vele fotoshoots, interviews en aanbiedingen van sponsors.

Het was allemaal wat veel voor Ivanovic, die gisteren in de vierde ronde van de US Open in twee sets verloor van de winnares van vorige jaar, de Belgische Kim Clijsters: 6-2 en 6-1. De 22-jarige tennisster was destijds niet voorbereid op alle aandacht. En misschien kreeg zij na ‘Parijs’ ook wat last van sterallures. Niet voor niets vergelijkt Ivanovic zichzelf graag met de hoofdpersoon uit de door haar zo geliefde trilogie van de Zweedse auteur Stieg Larsson. Heldin Lisbet Salander is ook koppig, op het irritante af.

En dus kwam het hard aan toen de resultaten bij haar nieuw verworven status en ranking – Ivanovic voerde direct na Roland Garros de wereldranglijst aan – achterbleven. Toen zij niet meer won van de speelsters die zij voorheen in twee sets van de baan mepte. „Ik wist hoe het was om een grandslamtitel te winnen”, legde zij uit. „Dus dan is het best vernederend om opeens aan de verkeerde kant van het net te staan. Als een vicieuze cirkel voelde het.”

In twee jaar tijd duikelde Ivanovic naar plaats 65 op de wereldranglijst. Ze hield zich, zegt zij, te veel aan het roemrijke verleden vast. Wilde het kunstje herhalen waar zij zo goed in was. Beleefde haar successen steeds opnieuw, waardoor zij vergat te tennissen. „Een eenzaam proces ”, zei ze enkele dagen geleden tijdens een van haar interviews in New York. „Niemand kan je helpen, je moet zelf tot inzichten komen.”

Minstens zo vernederend moet het voor Ivanovic zijn geweest dat zij niet aan toernooien mocht deelnemen die zij eerder had gewonnen. Zoals in Toronto, waar haar verzoek om een wildcard onlangs werd afgewezen. De Servische tennisster moest het gezien haar ranking via de kwalificaties doen. Ivanovic was woedend, getuige haar tweets. En haar grote schare volgelingen met haar.

De ommekeer – vorige maand bij het toernooi van Cincinatti – kwam redelijk onverwacht. In de Amerikaanse stad bereikte Ivanovic de halve finales, door drie hoger gerangschikte speelsters te verslaan. „Dat gaf mij zelfvertrouwen”, verklaarde zij. „Ik mocht voor het eerst sinds tijden van mezelf ontspannen na een wedstrijd.” Dat de Servische werd verslagen door haar goede vriendin Kim Clijsters was geen schande, zei zij lachend. In die twee zware jaren had niemand haar meer gesteund dan de Vlaamse.

Dezelfde Clijsters versperde haar gisteren de weg naar de kwartfinales van de US Open. Met grotere cijfers dan door haar vele fans voor mogelijk werd gehouden. Ivanovic maakte de afgelopen dagen indruk met haar goede spel tegen achtereenvolgens Ekaterina Makarova (6-3 en 6-2), Jie Zheng (6-3 en 6-0) en Virginie Razzano (7-5 en 6-0). Door de bookmakers werd zij zelfs als een outsider voor de titel beschouwd.

Aanvankelijk leek het erop dat de nummer veertig van de wereld voor een verrassing zou kunnen zorgen tegen de nummer drie. De Vlaamse had grote moeite haar openingsgame te winnen en werd op 2-1 gebroken door Ivanovic, die even daarvoor zelf een servicegame had ingeleverd. In deze fase van de wedstrijd was het Clijsters die naar alle kanten van de baan werd gestuurd. En Ivanovic die na ieder gewonnen punt haar vuist balde, zoals zij in 2008 ook twee weken lang deed tijdens haar zegetocht op Roland Garros.

Maar bij 2-2 in de eerste set nam de titelverdediger het heft in handen. Met aanvallend spel, in een moordend tempo. De tweevoudig grandslamwinnares won acht games op rij, leverde één opslagbeurt in en Clijsters behaalde uiteindelijk haar achttiende opeenvolgende zege op Flushing Meadows sinds haar rentree. In haar huidige vorm is Kimmeke ook voor andere collega’s moeilijk te kloppen.