Met geduld en veel inzet lukt het wel

„Die top-20 haal ik wel”, zei Thiemo de Bakker na zijn nederlaag tegen Robin Söderling in New York. „Maar waarschijnlijk niet meer dit jaar.”

The next big thing in Dutch tennis. Zo staat Thiemo de Bakker sinds kort te boek in het mondiale tenniscircuit. De bijna 22-jarige Nederlander, die momenteel plaats 48 op de wereldranglijst bezet, heeft al aardig wat tennissers van naam verslagen, onder wie Jo-Wilfried Tsonga, Juan Carlos Ferrero, Feliciano Lopez en Gael Monfils. Het wachten is nu op de volgende stap: een plaats in de top-20.

Afgaand op zijn partij tegen Robin Söderling zaterdag, in de derde ronde van de US Open, laat die stap nog even op zich wachten. Bij vlagen toonde De Bakker aan waarom hij het predicaat ‘groot talent’ verdient, maar zijn spel was te wisselvallig om de Zweedse nummer vijf van de wereld pijn te kunnen doen. Na ruim anderhalf uur moest De Bakker het Louis Armstrong stadion alweer verlaten: 2-6, 3-6 en 3-6.

„Die top-20 haal ik wel”, zei de Nederlander na afloop van zijn partij via de telefoon vanuit Amerika. „Maar waarschijnlijk niet dit jaar, daar moet ik realistisch in zijn. Mensen vergeten vaak dat ik de afgelopen periode grote sprongen heb gemaakt. Vorig jaar stond ik nog op plaats 240 van de wereldranglijst, nu behoor ik tot de beste vijftig. Dan mag je, lijkt mij, van een redelijk steady jaar spreken.”

De Bakker laat zich niet onder druk zetten door de hoge verwachtingen in zijn omgeving. Zoals die van zijn manager Ken Meyerson, die voorspelt dat hij binnen afzienbare tijd in de topvijf staat. Of die van voormalig Wimbledonkampioen Richard Krajicek, die zegt dat De Bakker meer talent heeft dan alle Nederlandse tennissers die hem voorgingen, inclusief hijzelf. „Ik weet wat ik kan en wat ik in mij heb”, klinkt het nuchter. „Daar hoeven anderen mij niet op te wijzen.”

Volgens zijn coach Rohan Goetzke kan De Bakker weinig meer doen dan hard werken en geduld hebben. „Mensen willen snel resultaat zien”, zei hij onlangs tegen een Amerikaanse journalist die zich in het Nederlandse tennisfenomeen verdiepte. „Maar iedere tennisser ontwikkelt zich in zijn eigen tempo. Veel jonge spelers worden vergeleken met Nadal, Djokovic en Murray. Maar zij zijn uitzonderingen. Anderen mogen oordelen dat Thiemo zich niet snel genoeg ontwikkelt, maar qua ranking en doelen zit hij nog altijd op het schema dat wij voor hem hebben uitgestippeld.”

Wil De Bakker de sprong richting de top-20 maken, dan zal hij consistenter moeten gaan spelen – en minder nonchalant. Nog te vaak probeert hij zich met veel risico uit een netelige situatie te redden, zoals tegen Söderling weer goed te zien was. Bij een 3-4 en 15-40 achterstand in de tweede set produceerde hij tot twee keer toe een dropshot, waarvan de laatste in het net belandde. Een paar minuten later serveerde zijn tegenstander de set zonder problemen uit.

Op momenten dat je meer risico van De Bakker zou mogen verwachten – zoals tegen het einde van de derde set, toen hij drie breekkansen afdwong – geeft hij niet thuis. „Ik baal ervan dat ik dat soort kansen niet pak”, geeft hij toe. „Maar ja, Söderling is natuurlijk wel wereldtop. Ik moet gewoon nóg beter worden om het deze jongens lastig te kunnen maken.”

Dat neemt niet weg dat De Bakker hard werkt aan zijn ontwikkeling en grote toernooien steeds professioneler benadert. Sinds half juli zit hij al in Noord-Amerika, ter voorbereiding op de US Open. Eerst volgde hij een trainingsperiode van twee weken in Las Vegas, bij de voormalige conditietrainer van Andre Agassi, Gil Reyes. Vervolgens speelde hij hardcourttoernooien in Washington, Toronto, Cincinnati en New Haven. De Bakker: „Tegenwoordig moet je als proftennisser op en top fit zijn. Ik zal hard moeten trainen om de andere jongens bij te houden.”

Meyerson, die De Bakker in Las Vegas aan het werk zag met Gil Reyes, is onder de indruk van zijn inzet. „Thiemo bracht een paar uur per dag in de gym door”, vertelt de Amerikaanse manager vanuit New York. „Vervolgens stapte hij meteen de baan op voor een lange training – en dat twee weken achter elkaar. Niets lijkt hem te veel, ik heb echt het gevoel dat hij volwassen aan het worden is.”

Deze week vliegt De Bakker naar huis voor een break. Eind september staat er een toernooi in Bangkok op het programma. „Ik ben op de goede weg”, meent De Bakker, die in New York voor de derde keer op rij de derde ronde van een grandslamtoernooi bereikte. „Ik heb niets om mij zorgen over te maken.”