Sky-verzorger overlijdt, derde renner geeft ziek op

De 43-jarige Txema Gonzalez, verzorger van de Britse wielerploeg Sky, is gisteren tijdens de Ronde van Spanje overleden aan de gevolgen van een ernstige bacteriële infectie. Dit maakte de ploegleiding van Sky in Orihuela bekend na afloop van de zevende etappe, die werd gewonnen door de Italiaan Alessandro Petacchi. „Geschokt melden wij dat Txema vanavond helaas is overleden in het ziekenhuis van Sevilla”, verklaarde manager David Brailsford van Team Sky tegen persbureau Reuters.

De Spaanse verzorger – een ex-amateurrenner van de KAS-ploeg, die eerder werkte voor de ploegen van Euskaltel en Saunier Duval – werd zondag opgenomen in het ziekenhuis. Ook andere leden van de Skyploeg kampten deze week met onverklaarbare ziekteverschijnselen. De renners John Lee Augustyn en Ben Swift stapten af met een onbekend virus. Gisteren gaf ook hun ploeggenoot Juan Antonio Flecha op. De Spanjaard meldde zich in de nacht van donderdag op vrijdag al met klachten in het ziekenhuis in Murcia, maar begon gisterochtend nog wel aan de zevende etappe. De voormalige Raborenner raakte snel achterop en stapte vervolgens af.

In een eerder stadium sloot de ploegleiding voedselvergiftiging als oorzaak uit. Gisteren verklaarde teamarts Steve Peters dat de dood van verzorger Gonzalez niets te maken heeft met de ziekte van de renners. Sky debuteert dit seizoen in het profpeloton. Ondanks hoge investeringen en een opvallende presentatie bleven grote successen vooralsnog uit.

„Dit is een harde klap”, reageerde koersdirecteur Javier Guillen voor de Spaanse televisie op de dood van Gonzalez. „We wisten dat het niet goed met hem ging, maar dit had niemand verwacht.” Het peloton houdt vandaag voor de start van de achtste etappe een minuut stilte.

De vlakke etappe van gisteren eindigde na 182 kilometer in een massasprint. In de laatste kilometer piloteerde de Duitser Danilo Hondo zijn kopman Petacchi over de smalle wegen naar een ideale uitgangspositie. De 36-jarige Italiaan bleef de Brit Mark Cavendish, die voor de derde keer niet won, en de Argentijn Juan José Haedo voor. De Belg Philippe Gilbert (dertiende) bleef leider in het algemeen klassement. Petacchi, in de aanloop naar de Vuelta onder vuur in eigen land wegens onderzoek naar mogelijk dopegebruik, won voor de twintigste keer in zijn carrière een rit in de Vuelta.