Chinese overname Potash lastig

Sinochem zou het zwaar kunnen krijgen bij zijn poging om het Canadese Potash Corp in te lijven. Een interventie in de strijd om de Canadese producent van kali, een ingrediënt van kunstmest, zou goed aansluiten bij de doelstelling van het staatsbedrijf om een steunpilaar te worden voor de Chinese zelfvoorziening op het gebied van de landbouw. Maar Sinochem, dat naar verluidt adviseurs heeft ingehuurd om zijn opties te onderzoeken, zal op diverse hindernissen stuiten als het wil proberen het vijandige bod van BHP Billiton op Potash Corp te blokkeren.

China heeft strategische redenen om Potash Corp te begeren. Het land is nu al de op één na grootste kali-importeur ter wereld. Het plan van BHP om de capaciteit van Potash Corp ten volle te benutten zou de marginale producenten uit de markt drukken en de prijzen op de langere termijn opdrijven.

Als Sinochem ervoor kiest tussenbeide te komen, zou het bedrijf een overname in contanten kunnen overwegen, of erop kunnen mikken BHP te frustreren door een minderheidsbelang te nemen. Het zou zelfs één of andere vorm van een joint venture met Potash Corp kunnen proberen overeen te komen, die het aanbod van kali voor de Chinezen veiligstelt.

Maar een productiedeal zou worden gecompliceerd door de contractuele verplichtingen die Potash Corp is aangegaan ten aanzien van zijn exporten. En als Sinochem zou willen voorkomen dat BHP de activiteiten van Potash Corp consolideert, zou het minstens 33,6 procent van het bedrijf moeten kopen. Tegen de huidige beurskoers van Potash Corp van 145 dollar per aandeel, zou het dus 14,5 miljard dollar (11,3 miljard euro) moeten vastleggen in een passieve investering.

Bovendien zou de raad van commissarissen van Potash Corp, die het bod van BHP heeft bestreden met een op de bedrijfswaarde gebaseerde verdediging, een interventie waarschijnlijk niet toejuichen, als die een volledige overname zou uitsluiten. De raad zou vermoedelijk de voorkeur geven aan een rivaliserend bod.

Het financieren van een deal zou geen probleem mogen zijn. Uit de jaarcijfers van Sinochem blijkt dat het gediversifieerde handelsbedrijf, dat belangen heeft in landbouw, vastgoed, energie, chemie en financiën, in 2009 een winst vóór belastingen van nauwelijks 900 miljoen dollar heeft behaald. Maar de overheid kan de financiering makkelijk ter beschikking stellen.

Het is echter verre van duidelijk dat een Chinese interventie op de goedkeuring van de Canadese autoriteiten zou kunnen rekenen. De wet op de buitenlandse investeringen van het land eist bewijzen dat een investering het land een netto voordeel oplevert. Maar China’s verlangen naar lage prijzen kan de Canadese mijnbouwroyalties ondermijnen, die zijn gebaseerd op de winstcijfers.

Hoewel geld misschien geen rol speelt voor de Chinezen, zou een volledige overname van Potash Corp tegen de huidige beurskoers 43 miljard dollar (33,5 miljard euro) kosten. Dat is drie maal zoveel als bij de poging van Chinalco om Rio Tinto in te lijven – China’s grootste buitenlandse investeringspoging tot op heden. De Chinezen staan voor een zware beslissing.