Opmerkelijk vliegschema en rare bagage

In de bagage zaten messen, horloges en een telefoon die was geplakt aan een fles.

Was het een serieuze terreurdreiging of is er sprake van een misverstand?

Een mobiele telefoon, vastgeplakt op een plastic fles met daarin een middel tegen maagpijn. Drie mobiele telefoons, omwikkeld met tape. Omwikkelde horloges, met plakband gebundelde messen.

Het waren vreemde spullen, die de veiligheidsmensen van Birmingham Shuttlesworth Airport, in de Amerikaanse staat Alabama, afgelopen zondag uit de koffer visten van Ahmed Mohammed N. De Arabier was uit de rij gehaald omdat hij duidelijk iets onder zijn ruim vallende shirt droeg – 7.000 dollar in contanten, om precies te zijn. Verdacht, zeker, maar niet verboden. Ahmed Mohammed N. mocht aan boord van een vlucht naar Chicago. Zijn koffer ook.

Nog geen twaalf uur later werd Ahmed Mohammed N. (48) op Schiphol gearresteerd. Nadat vlucht 908 van United Airlines veilig had afgemeerd aan de pier, zagen verbaasde passagiers hoe Ahmed N. samen met een andere Arabisch uitziende man in de boeien werd geslagen en afgevoerd. Die andere man, zo melden Amerikaanse media, was Hezam al M. (37). Beide mannen zijn van Jemenitische afkomst, en waren deze ramadan op weg naar de Jemenitische hoofdstad Sana’a. Beide mannen hadden nog iets gemeen: ze hadden allebei hun vlucht van Chicago naar Washington gemist, en hadden daarom hun ticket omgeboekt via Amsterdam.

Het was die combinatie – de gemiste vlucht, en de verdachte voorwerpen in de bagage – die bij de Amerikaanse autoriteiten de alarmbellen deed rinkelen. Op maandagmorgen bracht de FBI zijn Nederlandse collega’s op de hoogte van de komst van twee mogelijke terreurverdachten. En dus zitten de twee Jemenieten al twee dagen vast in een Nederlandse cel. Officier van Justitie Theo d’Anjou vertelde gisteren tijdens een persconferentie op Schiphol dat de twee worden verdacht van het voorbereiden van een ‘terroristisch misdrijf’. De mannen worden ondervraagd door de Nationale Recherche. Of het verhoor al iets heeft opgeleverd, wilde D’Anjou – „in het belang van het onderzoek” – niet vertellen.

De aanhouding van de twee verdachten was maandag groot nieuws in de VS. Iets meer dan een half jaar geleden, op Eerste Kerstdag, slaagde de Nigeriaanse student Umar Farouk Abdulmutallab er bijna in een ontploffing te veroorzaken op een vlucht van Amsterdam naar Detroit met chemicaliën die hij had verstopt in zijn onderbroek. Nu leek er weer terrorisme in het spel. Amerikaanse nieuwszenders en kranten voerden maandag anonieme veiligheidsofficials op, die spraken van een zogeheten dry run, een nepaanslag om de Amerikaanse veiligheidsmaatregelen te testen.

De volgende dag werd het gevaar door andere anonieme bronnen binnen het Amerikaanse veiligheidsapparaat alweer ontkracht. Na 24 uur speuren zou de FBI inmiddels tot de conclusie zijn gekomen dat er waarschijnlijk geen sprake zou zijn van terrorisme. Zo zou niet zijn gebleken dat de mannen elkaar kenden. Geen van beide mannen zou voorkomen op de no fly-lijsten die worden gehanteerd door de Amerikaanse luchtvaartautoriteiten. Tegelijkertijd boden ‘bronnen’ en ‘experts’ alternatieve verklaringen voor de vreemde inhoud van de koffer van Ahmed Mohammed M. De voorwerpen van Ahmed Mohammed N. zouden cadeaus voor zijn Jemenitische familie kunnen zijn, netjes gebundeld per gezin.

In de wat chaotische berichtgeving bleef één aspect onderbelicht: de route van de bagage van Ahmed Mohammed N. Op zondagmiddag checkte hij zijn koffer met de omwikkelde mobieltjes in voor de vluchten Chicago – Washington – Dubai – Sana’a. En toen de Jemeniet in Chicago zijn vlucht omboekte naar Amsterdam, zat zijn bagage in het ruim van het vliegtuig naar Washington D.C. De vraag is waar die bagage is onderschept. Volgens verschillende Amerikaanse media gebeurde dat pas op Dulles Airport Washington. Als dat waar is, dan zou een Amerikaans vliegtuig van Chicago naar Washington zijn gevlogen met een koffer zonder passagier – een doodzonde, in de luchtvaartbeveiliging.

Bekijk beelden van de arrestatie: nrcnext.nl/links