Ook voor deze mannen begint het zware werk

Er wordt gewerkt aan een vierde schacht.

Om niet ingesloten te raken, moeten de kompels het puin dat omlaag komt, opruimen.

De 33 Chileense mijnwerkers die nu ruim drie weken vastzitten op bijna 700 meter diepte, kunnen voor Kerst gered worden – als ze zelf meehelpen bij de operatie.

Het Chileense staatsbedrijf Codelco is begonnen met het boren van een vierde smalle schacht tot op een paar honderd meter afstand van de schuilkelder waar de kompels verblijven. Met een doorsnee van 38 centimeter is de schacht al iets breder dan de eerste drie die dienen voor de toevoer van voedingsmiddelen, medicijnen, communicatieapparatuur en extra zuurstof. Gaandeweg zal de vierde schacht worden verbreed tot 66 centimeter om de kompels een voor een in een liftje naar boven te hijsen.

Om niet opnieuw ingesloten te raken, zullen de mijnwerkers het puin dat omlaag komt moeten opruimen. Het zou gaan om het wegwerken van drie tot vier miljoen kilo gesteente: een taak die rond de klok in ploegendienst verricht zal moeten worden. De kompels hebben gereedschap en voertuigen om het puin af te voeren. Ze hebben naar schatting twee kilometer aan bewegingsvrijheid in de mijngangen en genoeg ruimte om het steen af te voeren.

Als er in één keer een tunnel van 66 centimeter doorsnee zou worden geboord, zou het drie tot vier maanden kunnen duren, denken experts. Met dit nieuwe reddingsplan kunnen de kompels mogelijk binnen twee maanden bevrijd worden.

Hoe lang het uiteindelijk duurt om één kompel naar boven te hijsen als de tunnel voltooid is, is onbekend. In Quecreek, Pennsylvania, waar negen mijnwerkers in 2002 ruim drie dagen vastzaten op 75 meter diepte, duurde het destijds een kwartier voordat ze boven waren. In Copiapó duurde het laten zakken van voedingsmiddelen aanvankelijk een uur.

Zondag werd een nieuwe video openbaar gemaakt, waarin de mijnwerkers hun familie toespreken. Ook is er een telefoon aan een lange draad omlaag gelaten, waardoor ze met familie hebben kunnen spreken. Dit is belangrijk, zeggen psychologen, om het moreel en de discipline goed te houden voor het zware werk begint. Medewerkers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA adviseren reddingswerkers over speciale voeding en de psychologische tol van langdurige opsluiting. (AP, BBC)