Ploegentijdrit rond middernacht

De Ronde van Spanje, die vandaag begint in Sevilla, is minder populair dan de Tour de France en de Ronde van Italië. De organisatie probeert meer aandacht te trekken met noviteiten.

Nooit eerder begon een grote wielerronde zo laat als vanavond de 65ste editie van de Ronde van Spanje, die dit jaar 75 jaar bestaat. Om tien uur starten de eerste renners op de Plaza de Toros de la Real Maestranza in Sevilla, naast de oudste Spaanse stierenvechtersarena, voor een ploegentijdrit over 13 kilometer. De laatste ploeg wordt pas om achttien minuten voor middernacht aan de finish verwacht.

De Vuelta a España sluit niet alleen op de kalender de rij van de drie grote wielerrondes. Ook qua spanning, publiciteit en financiën raakt de drie weken durende rittenkoers steeds verder ondergeschikt aan de Tour de France (juli) en de Giro d’Italia (mei/juni). Met noviteiten probeert de organisatie amechtig meer aandacht te trekken.

Vorig jaar begon de Spaanse ronde met een door Fabian Cancellara gewonnen proloog op het TT-circuit van Assen, gevolgd door drie ritten in lijn door Nederland en België. Nu moet een ploegentijdrit bij kunstlicht in het centrum van Sevilla zorgen voor feeërieke plaatjes.

Op zoek naar een nieuwe identiteit wisselde koersdirecteur Javier Guillén zelfs de vanouds goudkleurige leiderstrui in voor de nationale kleur rood. De laatste ‘gouden’ winnaar van 2009, Alejandro Valverde, zal het rode tricot dit jaar in elk geval niet dragen. De kopman van Caisse d’Epargne werd dit voorjaar alsnog voor twee jaar geschorst wegens betrokkenheid bij Operacion Puerto, de bloeddopingaffaire uit 2006.

Ook de andere publiekslieveling, Alberto Contador, ontbreekt in eigen land. De drievoudig Tourwinnaar, die in 2008 na de Giro ook de Vuelta won, komt sinds hij het geel naar Parijs bracht niet meer uit in de kleuren van Astana en maakt volgend jaar een nieuwe start in de wielerploeg van Bjarne Riis.

Nog meer slecht nieuws voor de Spaanse fans: ook olympisch kampioen Samuel Sanchez, vorig jaar tweede en onlangs vierde in de Tour, doet wegens vermoeidheid niet mee.

Carlos Sastre is op voorhand de Spaanse blikvanger, hoewel hij dit jaar in Giro en Tour op de cruciale momenten niet met de besten mee kon. De kopman van Cervélo – waar de sponsor na dit seizoen stopt – tekende onlangs bij de nieuwe ploeg Geox, de opvolger van Footon.

De Tourwinnaar van 2008 is een van de vele renners die na het seizoen van ploeg wisselen. „Ik heb nooit zoveel transfers meegemaakt”, zegt Erik Breukink. De technisch directeur van de Raboploeg aast nog altijd op de Spanjaard Luis Leon Sanchez, onlangs winnaar van de Classica San Sebastian. „Een renner met klasse, die de kwaliteiten van Robert Gesink uitstekend zou aanvullen.”

Sanchez leek een makkelijke prooi voor Rabo, tot zijn huidige ploeg Caisse d’Epargne onlangs met Telefonica toch nog een nieuwe sponsor vond voor volgend jaar. De zwart-rode brigade, met nummer twee van de Giro David Arroyo en de Italiaanse tijdrijder Marzio Bruseghin, zal extra gemotiveerd aan de Vuelta beginnen. Euskaltel start zonder Sammie Sanchez met Igor Anton als kopman. En de Spanjaarden rekenen op de 34-jarige klimmer Ezequiel Mosquera, die in de laatste drie edities vijfde, vierde en opnieuw vijfde werd.

Zijn bescheiden ploeg Galicia kreeg net als Andalucia de voorkeur boven RadioShack van Lance Armstrong, dat tot woede van manager Johan Bruyneel niet mag meedoen. Is het gek dat de meeste buitenlandse renners de Vuelta nog altijd vooral zien als opwarmertje voor het WK van eind september? Toch komen er toppers aan de start. Frank Schleck, die met een gebroken sleutelbeen uitviel in de Tour, probeert met hulp van zijn broer Andy nog een grote ronde te winnen in 2010. Ook de Amerikaan Christian Vandevelde krabbelt moeizaam op na blessureleed in Giro en Tour. Liquigas stuurt het jonge duo Vicenzo Nibali (derde in de Giro) en Roman Kreuziger (volgend jaar naar Astana). En tweevoudig Vuelta-winnaar Denis Mensjov, die net als Sastre naar Geox vertrekt, neemt in Spanje afscheid van Rabo.

Zelf schaart de nummer drie van de afgelopen Tour zich onder de kanshebbers. De enige Nederlandse ploeg rekent ook op Laurens ten Dam, die na een ernstige val in de Ronde van Zwitserland de Tour moest missen. „Hij stond toen zo scherp als een hazewindhond”, zei ploeggenoot Lars Boom (die niet meedoet) onlangs bewonderend. „Ik wil proberen in de toptien te eindigen”, zegt Ten Dam aan de vooravond van de Vuelta. Sebastian Langeveld is de andere Nederlandse Raborenner die meedoet. Verder komen nationaal kampioen Niki Terpstra (Milram, volgend jaar Quickstep) en de debutanten Michel Kreder (Garmin) en Theo Bos (Cervélo) aan de start.

De 26-jarige voormalig wereldkampioen op de baan, na vier zeges dit seizoen volop in de belangstelling van andere ploegen, rijdt zijn eerste grote ronde in dienst van Thor Hushovd. De Noor is een van de vele topsprinters in de Vuelta, met verder Mark Cavendish, Tyler Farrar, Alessandro Petacchi en Oscar Freire.

Toch lijkt de 65ste Vuelta niet gemaakt voor sprinters. Vanaf rit 2 staan vrijwel dagelijks meerdere beklimmingen in het routeschema, met liefst zes aankomsten bergop. In rit 17 volgt de enige individuele tijdrit, over 46 kilometer, in rit 20 de finale op de Bola del Mundo met stijgingspercentages tot 23. Afwachten hoeveel topsprinters dan nog in koers zijn. Of zien zij de Vuelta, die op 19 september eindigt met een vlakke rit naar Madrid, slechts als voorbereiding op het wereldkampioenschap en reizen ze bijtijds af naar Australië?