Oliepluim in Golf van Mexico wordt toch snel afgebroken

Het komt goed met de olievervuiling in de Golf van Mexico. De ramp blijkt geen ramp. Onderzoekers van Lawrence Berkeley National Laboratory voorspellen een gunstige afloop (Science, 28 augustus). Anders dan de ploeg van Woods Hole Oceanographic Institution die vorige week in Science publiceerde stellen ze vast dat de beruchte ‘oliepluim’ die op ongeveer 1.200 meter diepte is ontstaan inmiddels al flink door bacteriën wordt afgebroken. Dat uit zich onder meer in een daling van de zuurstofconcentratie binnen de pluim. Vorige week werd het ontbreken van noemenswaardige bacteriële activiteit juist afgeleid uit de waarneming dat de zuurstofconcentratie binnen de pluim níét lager was dan daarbuiten.

Zonder toelichting komt Science nu met een stuk waarin de verlaagde zuurstofconcentratie wél als reëel wordt beschouwd. De doorslag heeft misschien gegeven dat er veel meer tekenen van toegenomen bacteriële activiteit zijn gevonden dan alleen dat zuurstofverbruik.

Anders dan de groep uit Woods Hole schrijven de onderzoekers van Berkeley het ontstaan van de oliepluim zonder voorbehoud toe aan het overvloedig gebruik van het dispergeermiddel Corexit 9500 door BP. Daardoor werd de stroom lichte aardolie met aardgas die onder de verongelukte Deepwater Horizon uit de bodem opwelde uiteengeslagen in minuscule druppeltjes en belletjes, zó klein dat ze bleven zweven en door de heersende zeestroming werden afgevoerd. De groep van Berkeley bemonsterde de pluim en vond binnen de oliewolk een twee keer zo hoge bacteriedichtheid als daarbuiten. Bovendien bleek ook de samenstelling van de bacteriegemeenschap heel anders. Geavanceerd RNA-onderzoek gaf een indicatie van de aard van de bacteriën binnen de pluim: vooral γ-proteobacteriën, waarvan er vele bekend zijn om hun vermogen om bij lage temperatuur koolwaterstoffen (zoals die uit aardolie) af te breken. Omdat ook de genen zijn aangetroffen die voor die afbraak noodzakelijk zijn wordt aangenomen dat de afbraak ook daadwerkelijk in volle gang is. Hoogst waarschijnlijk door bacteriën die al volop aanwezig waren omdat er ook van nature veel aardolie in de Golf sijpelt (natural seeps). Met experimenten kon de olieafbraak bij 5 graden Celsius ook werkelijk bevestigd worden. Het goede nieuws is tweeledig: niet alleen wordt de olie afgebroken, kennelijk is het tempo zodanig dat geen dramatisch lage zuurstofconcentratie zal optreden.

Karel Knip