Billy Carter, First Brother

Jimmy Carter, in het nieuws omdat hij in Noord-Korea een tot dwangarbeid veroordeelde Amerikaan vrij probeert te krijgen, had zonder twijfel de beroemdste broer van een Amerikaanse president tot dusver: Billy Carter. Billy, zestien jaar jonger dan Jimmy, dronk bier, rookte als een ketter, en zat nooit verlegen om een perfect citaat. Zijn tankstation in Plains, Georgia werd in 1976 het officieuze nieuwscentrum van Amerika toen de pers er neerstreek om de geboortegrond van de Democratische presidentskandidaat te verkennen. „Ik ben een echte jongen van het Zuiden”, zei Billy Carter: „Ik heb een rode nek, draag witte sokken en drink Blue Ribbon Beer.” Het gewonejongensimago van Billy droeg bij aan de populariteit van de elitaire Jimmy, die van 1977 tot 1981 het Witte Huis mocht bewonen.

De Carters waren pindaboeren. Billy was voorbestemd om het familiebedrijf van vader Carter over te nemen, maar omdat die stierf toen Billy pas zestien was, nam Jimmy het roer over. „Billy voelde zich verloren. Hij wilde het bedrijf runnen”, aldus zus Ruth in een biografie. In 1970 kreeg hij de touwtjes alsnog in handen, omdat broer Jimmy gouverneur werd van Georgia. Onder Billy liepen de zaken gesmeerd, zo concludeerde hij later met trots. „Ik maakte meer winst dan Jimmy ooit had gemaakt.” Maar Jimmy werd president en dus verloor Billy het pindabedrijf opnieuw: het werd ondergebracht in een stichting om de schijn van belangenverstrengeling te voorkomen.

Billy Carter ging zich fulltime storten op zijn carrière als ‘First Brother’. Hij toerde door het land, kreeg betaald om al bierdrinkend te ouwehoeren, werd een nationale beroemdheid. In 1977 lanceerde hij Billy Beer, zijn eigen biermerk. Billy, die zelf overigens Budweiser bleef drinken, ontwikkelde een ernstige drankverslaving. Ook kwalijk voor Jimmy: „Wat ik ook deed als president van het machtigste land ter wereld, maanden achtereen bleef de pers in Washington geobsedeerd door mijn broer Billy en zijn alcoholisme.”

Thuis, bij vrouw en kinderen was Billy Carter nurks en stil. Of woedend. In een uitbarsting rukte hij de telefoon van de muur en smeet hem door het raam. „Het glas mochten we twee dagen lang niet oprapen”, aldus zoon William in een boek over zijn vader. „Niemand kon hem doorgronden, zelfs mijn moeder niet.”

De laatste jaren van zijn leven bleef Billy Carter nuchter, maar hij overleed in 1988, op 51-jarige leeftijd aan kanker. Op verzoek van oud-president Jimmy werd broer Billy een dag eerder begraven: er stond, net als deze week, een buitenlandse reis op het programma.