BHP Billiton hoeft Potash niet tegen elke prijs over te nemen

BHP Billiton heeft aangetoond dat het de Canadese meststofproducent Potash Corp. niet hoeft te kopen. De indrukwekkende jaarcijfers van het Brits-Australische mijnbouwconcern illustreren de financiële vuurkracht achter het vijandige bod van 39 miljard dollar (31 miljard euro) op ’s werelds grootste kunstmestproducent. Maar zij laten ook zien dat BHP niet gebroken is, en dat topman Marius Kloppers geen sterke balans op het spel hoeft te zetten voor verdere diversificatie.

Het mijnbouwconcern kan het zich zeker veroorloven meer te betalen dan de 130 dollar per aandeel, die het rechtstreeks aan de aandeelhouders van Potash Corp. heeft voorgelegd. BHP heeft in het boekjaar tot 30 juni een winst geboekt van 24,5 miljard dollar, een stijging van 10 procent, op basis van een recordproductie van olie en ijzererts. Aan het einde van het boekjaar bedroeg het vreemd vermogen slechts 6 procent.

Toch moet BHP nog steeds een dwingende strategische reden geven voor de acquisitie van Potash Corp. Het mijnconcern is wat betreft klanten, grondstoffen en geografie al voldoende gediversifieerd om voor het zesde achtereenvolgende jaar een winstmarge van meer dan 40 procent te kunnen halen, ondanks de financiële crisis. Het bod op Potash zou, indien succesvol, beleggers in BHP beroven van een aanzienlijk potentieel rendement in contanten.

Nu er de afgelopen jaren sprake is van een steeds groter verband tussen grondstoffen en aanverwante aandelen, is het lastig te begrijpen hoe BHP zou kunnen profiteren van toevoeging van een tiende divisie. Potash Corp. zou als zelfstandig bedrijf zelfs meer waard zijn dan als onderdeel van het mijnconcern, aldus Citigroup, dat betoogt dat de potasproducent de wisselvalligheid van de winstcijfers van BHP eerder zou hebben vergroot. Tot zover de voordelen van extra diversiteit.

BHP heeft gezegd de financiële discipline te willen handhaven, en het huidige bod lijkt niet al te hoog. Als het mijnbouwconcern het bod zou verhogen naar het niveau van 150 dollar per aandeel, waarop de aandelen van Potash Corp. nu worden verhandeld in New York, zal het de goedkeuring van zijn eigen aandeelhouders nodig hebben.

De aandelen van BHP worden verhandeld op een voorwaartse koers-winstverhouding van 7,4 maal, een geringe premie ten opzichte van de sector. Gezien de voordelige positie van Kloppers is de verleiding om de discipline los te laten groot. Maar hij kan het zich ook veroorloven weg te lopen, als de aandelen van Potash Corp. hem te duur worden. Als hij wil vermijden de premie van BHP in een korting te veranderen, moet hij bereid zijn dat te doen.

Vertaling Menno Grootveld

Voor meer commentaaruit Londen: www.breakingviews.com