Heksenjacht op Michael Mann gaat door

Aan de controverse over de hockeystick-grafiek en zijn ‘auteur’ Michael Mann lijkt geen einde te komen. Deze keer is het de procureur-generaal van de staat Virginia (zeg maar minister van Justitie), Kenneth Cuccinelli, die de klimaatwetenschapper aanklaagt (hier, hier en hier nieuwsberichten). Hij vermoedt fraude met belastinggeld en wil inzage in alle e-mails die Mann

Grafiek van Michael Mann in IPCC-rapport uit 2001Grafiek van Michael Mann in IPCC-rapport uit 2001

Aan de controverse over de hockeystick-grafiek en zijn ‘auteur’ Michael Mann lijkt geen einde te komen. Deze keer is het de procureur-generaal van de staat Virginia (zeg maar minister van Justitie), Kenneth Cuccinelli, die de klimaatwetenschapper aanklaagt (hier, hier en hier nieuwsberichten). Hij vermoedt fraude met belastinggeld en wil inzage in alle e-mails die Mann schreef toen hij nog werkte aan de universiteit van Virginia (Mann stapte in 2005 over naar Pennsylvania).

Nobele bedoelingen van de procureur zijn natuurlijk niet uit te sluiten. Ten slotte kent de staat Virginia een ‘Fraud Against Taxpayers Act’ (FATA) en onderzoeksgelden voor universitaire docenten komen in ieder geval deels van de belastingbetaler. Maar dat Cuccinelli het uitgerekend gemunt heeft op Michael Mann is waarschijnlijk niet toevallig.

De procureur is namelijk een scepticus van de theorie dat de mens een grote verantwoordelijkheid draagt voor de opwarming van de aarde en de bijbehorende veranderingen van het klimaat. Zo was hij ook een van de initiatiefnemers van de (tot nu toe mislukte) poging van een aantal staten in de VS om het Environmental Protection Agency (EPA) ervan te weerhouden om op eigen houtje maatregelen te nemen tegen de uitstoot van broeikasgassen.

De rechter, die voor het eind van deze maand zal bepalen of er voldoende aanleiding is om Cuccinelli’s zaak tegen Mann in behandeling te nemen, vroeg zich tijdens de recente hoorzitting dan ook af wat de procureur eigenlijk precies aan het onderzoeken was. Cuccinelli schreef in een officiële brief onder andere een compleet wetenschappelijk betoog over de hockeystick, maar hij relativeerde zijn justitiële onderzoek in een schriftelijke verklaring na afloop van de hoorzitting:

‘Our office is investigating whether a false claim was presented to the University to secure payment under government-funded grants—nothing more, nothing less.’

Volgens de universiteit van Virginia heeft Cuccinelli niet duidelijk kunnen maken waarvan hij Mann nou eigenlijk precies verdenkt. Maar dat kwam ook, zei Cuccinelli’s plaatsvervanger tijdnes de hoorzitting, omdat de universiteit weigert e-mails en andere documenten van Mann aan te leveren.

De universiteit voelt er niet voor om de financiering van haar onderzoeksprogramma te laten beoordelen door justitie. De universiteit, gesteund door een hele schare wetenschappers en organisaties, beroept zich op de academische vrijheid.

Uiteindelijk kreeg Mann zelfs steun uit geheel onverwachte hoek. Thomas Fuller, co-auteur van een zeer kritisch boek over de klimaatwetenschapper heeft Cuccinelli in een open brief opgeroepen om af te zien van de rechtszaak. Die wordt toch alleen maar gezien als een heksenjacht, aldus Fuller. Natuurlijk, zegt hij, heeft Mann ongelijk. Maar ongelijk hebben is geen misdaad. En intimidatie van wetenschappers is niet iets wat past in de traditie van de VS.